第一八回  啸侣命俦 众佳侠山中赴会  奇能绝技 诸异丐台上施威-正文-云海争奇记-现当代名著网
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第一八回  啸侣命俦 众佳侠山中赴会  奇能绝技 诸异丐台上施威

    花家赴会原定次日午后。次早,众人分途起身,往金华北山进发。
    邢飞鼠本名邢福,原是嘉兴富农,因自幼爱武,生性好施,最喜周济乞丐。到了十四岁上忽得奇疾,骨瘦如柴,不食不饮。邢家两房只此独子,自是愁急。百计求医,全查不出病源来,眼看快死。正在举室号哭,呼天求神之际,忽一老年化子登门自荐,说:
    “小孩前生孽重,不合投到你们这等富家。幸他还有善根,才得遇我。命虽可以救活,但须随我云游,当上十年乞丐才可减消前孽。”邢家人先当化子胡说,嗣见人将断气,束手无策,化子又只在门外高声絮聒不去,心想:反正绝望,死马当作活马医,也许有个指望,便叫进去治。那化子先给小孩前心后背抚按了一阵,又取了些草药煎汤灌服下去,不到一个时辰便自救转,吐了些许浓痰,索要饮食。邢氏全家自把化子尊如上宾,立命人置办新衣,安排食宿。化子却一概不取,只说:“我是为人不是为钱。钱财衣物这些东西一概不要,只你们说了的话要算数才好,否则于我无关,他再犯这病,我如不在就难活了。我事甚忙,本应现在带走,但此时小孩刚好就随我走,照人情说你们必不放心,且留家静养,不要给他吃荤的,我隔三个月再来领他好了。”说罢便自走去。邢家人坚留不住,追出已无踪影,知是异人解救。
    小孩身子数日便自复原,反倒较前强健。三月之期了晃便到,父母家人自是不舍,等老丐到来再四求说,并许了不少好处。老丐笑道:“我知你们不舍得,但这是他命中注定,没法挽回。我不勉强你们,只到时不要后悔。”说罢便要走去。邢父较有识见,看出老丐决非常人,见他要走不由着了急,强行跪求留住。和家人商议,又求老丐休将儿子带远,只在当地为丐,情愿多出钱财供养,施舍贫穷。老丐道:“那也无须。行善只可暗做。你虽富家,并无势力,名声闹出去反倒惹事。念你父子情重,我除带此子各地见识学点本事外,平日只叫他在杭州西湖为丐,每年三月必在当地,可使你父子常得相见。但要依我的话,去时不许给他衣食财物。”邢父无奈,只得应诺,强留老丐在家中住了数日。行时,老丐仍是分文不取,只带邢福走去。由此邢福随师隐迹风尘,学了一身惊人本领。与父母家人也常时相见。因他轻功特好,都称他为邢飞鼠。等十年为丐期满,奉师命回家终养,家中生活反倒不惯。但他为人甚孝,一步也不离开。这年父母相继逝世,理完丧葬,服满之后,将家财托妥人掌管,以备日后可以常时济人之用。自己仍去隐身乞丐当中,也不常向人乞讨,专在暗中济困扶危,用的多是家财,侠丐之名遍于江南。这次和广帮恶丐结仇,因平日交游众多,风声传出,纷纷前来相助。
    邢飞鼠因敌党颇有能者,心中盼望能请来的几位老辈,差不多到齐,并还代约了几位意想不到的人物前来。对于仇敌,.已足可以应付。这些江湖朋友,虽也不乏武功高强之士,真好的少,只能略助声威,显得人多。像花家那等局面,真要出阵,多一半不是人家对手,一个不知轻重强行出头,自讨苦吃,还给主人丢脸添烦。又当太平年间,容易招摇,许多不妥。无奈自己爱友如命,有的交情深厚,有的慕名想借此结交,十九盛意殷殷,真有从数千里外赶了前来,如何好意思谢绝?只得一面请托有交情名望的好友代作主人,优礼接待,将来人分成几起:有的当作过往游客,分住旅店;有的寄居在远近可靠朋友家中。并托人以婉言相告,说他在上天竺隐身乞丐多年,全省官民俱知名姓,形迹稍一不慎,便要惊骇世俗听闻。起初没想到各方友好如此厚爱,只备了三条大船供客下榻,不料朋友越来越多,如今三船均已住满,后来的朋友只好另找地方安置。
    这三船中来客,又有好几位远道赶来的老前辈,身为主人,又是后辈,不比平等朋友,每日必须陪侍。为避官方和世俗人耳目,不便常在外面出头行动,因此不能与诸位日常聚首盘桓,多有失礼,请加原谅。
    邢飞鼠名头高大,虽然隐迹风尘,本是富家,仗着资产付托得人,商、农两方均年有进益,平日挥金如土,肝胆论交,无论亲疏,有求必应。这一打招呼,和他有交情的自不必说,便那慕名结纳、千里来投的,也多知道:三船上住的不是剑仙一流,也是成名人物和本领高强之士,不能不格外周旋。一面又恐招摇,实有许多难处。况另托有专人款待,不能怪他失礼,多无什么话说。邢飞鼠一面托人如言行事,终觉朋友好意远来相助,事前不稍款待,到底说不过去,虽不得往各处问候,每遇新来的江湖朋友,当晚必要备上一席接风,自去陪客道谢,交代几句过场,再托友人照料。约定到日花家聚会,不再相见,方始别去。
    头夜人来越多,又有一位是辗转请来的老前辈,必须安置船上,这客便是黑摩勒新拜的师父、关中剑侠、近隐嵩山的娄公明,酒量甚豪,一席欢宴竟耗了好些时候。中间忽听手下人报:“新来了两位远客,一个叫樊于敬,名字甚生,自称只和主人见过一面,自知本领不济,此来不为助拳,是看热闹;另一人姓简,貌相猥琐,和樊同乡至好,走路直喘,更不是个会家,说话尤其丑得讨厌,口口声声说:‘在云南便听人说杭州有个化子头,是个怪人,会强讨钱,比别的化子要加多少倍。讨了钱来自己不用,而交大爷去散别的化子,沽名钓誉,想看看是什样子。’并说他‘是秀才出身,化子头不能向读书人端架子,怎我们来找他,他却不见?胆子不小!’”邢飞鼠几处接客的地方极为隐秘,来人多不知主人所在之处。外客多是先到杭州上天竺打听,那里有人接引,先挂了号,用一枚制钱作临时符记,行到金华,各往来要道均有徒党守候,看见来人用大中二指捏着符记,这才请教姓名来历,一面引向客馆,另有专人向前飞报。周密已极,外人决找不到门。独这两人突然投到,前半截话又颇在行,不能不认。已然请进,不便再拒。
    邢飞鼠又有“不问来人深浅,一体领情接待”的话,只好虚与周旋。他偏非见主人不可。
    那代作主人的,名叫乌云豹子崔华,也是个成名人物,颇有涵养,心想:也许来人和主人旧交,所说不实,便着人来送信,问:“有交情没有?”
    邢飞鼠正陪上客离不开身,又想崔华见多识广,不会看错,这必是两个不相干的人闻名来投,想了想,便令回告:“正有事他出,有暇即往相见。来者是客,不问如何不可开罪。”因是离席出问,也未向席间诸人谈说。人去以后,觉这两人形迹可疑,果如所料是个江湖无赖,自己威名在外,哪有这大胆子?如是高人故意取笑,崔华老眼无花,人甚精细,怎会看不出来?尤怪是来人未向上天竺挂号,无人指点接引,又无相熟朋友,万里远来,一找便到,诸多可疑。本定来客必见一面,明早便是会期,更无余暇,何苦教人挑眼?打算席散往见。恰值一娘母女和众小侠到来,相见周旋了一阵,天已夜深,心想明日便是会期,这些远近助场的朋友多半早已安睡,以备养好精神明日上场。客馆人家,突然前往,势必连别位客人一齐惊动,又不是有什么要事,樊、简二人从未听说,弄巧慕名前来,以前并未见过。崔华老眼无花,见多识广,既说像是江湖油子无赖,料不至于看错。自己这面有名头渊源的人物已到得差不多,来人素无交情,即使是个有来历的,已然派有专人接待、婉说苦衷,日后相见也有话挽转。想了想便自丢开,上床安歇。
    次早起床,邢飞鼠宴请三船老少诸人,忙着饭后分途起身,各宾馆中来客已另托人致意招呼,无庸亲往,径把昨晚的事忘了个干净。头晚商定:各宾馆中人,各自结伴,装着游人同往北山花村谷口聚齐。俟人全到,再由邢飞鼠自递名帖拜山,由花家派出苗氏弟兄和金眼神猖查洪引往村中广场看台上入席,开始讲理。三船上人,除头船诸老或精剑术或是脚程忒快的后起身外,只一娘、阿婷母女因有报复前仇之举,与吕不弃、祝三立、娄公明一行五人另由谷中秘径老早暗入花村潜伏,暂不出面,俟机而作。其余众少年男女都忙着先走,也早结伴起身。邢飞鼠因要准算时候,不早不晚,恰在人齐之前赶到,又因自是主体,必须经由头层山口公然走入,行时并未和所约老少侠士一起,只带了四个徒党和当初原肇事的丐头一同起身。刚走到路上,便遇崔华着人来报,说:
    “昨晚因见新来的樊、简二怪客,形迹言谈诸多可疑,表面忍气,谦恭礼待,暗中着人监防守探。适见宴客时,往他卧室延请人座,门窗户壁毫无痕迹,只二人不知去向。最奇是他那房外一直有人守候,到前还听二人在内说着主人名字尽情嘲笑。语声才住,等唤门不开推将进去,人已不见。那多眼亮的人,竟不知怎么走的,追出查看也查不出丝毫形影。我奔走江湖多年,竟会把人看走了眼。事后回忆,二人所说只管挖苦,细详语气,必有所为而来。尚幸昨晚只正主人未来接见,余者尚无开罪之处。照此行径,如非不辞而走,也许自往花家。我因要陪客起身,故此命人迎来送信,详述二人口音貌相。
    此去如若相遇,务要卑辞致歉,不可因了昨晚的话怠慢。”邢飞鼠闻言,暗忖:这样高人,同船诸老万无不知来历之理!不合昨晚一时疏忽,明已觉出来人行径可疑,因有崔华先人之言,误认来人无关轻重,未向诸老打听,致将异人简慢。心中后悔,便留了心。
    花家偏居金华北山后面,外面山高崖峻,内里却隐藏着一条幽谷、大片盆地,为全山最隐避之地。另有一条出入路径,除却当地山民,或是游山迷路误人其中,外人足迹绝少走到。邢飞鼠知道山口内外居民十九是花家佃户徒党,近以会期将到,村中又连发生了几次事故,戒备越严。由山口外直达谷中老巢,沿途设有许多望楼,白日用旗、晚用红灯传递信号。外人只一入山,立接传报准备应敌。昨晚命人来探尚是如此,今当正日,防守必更周密。及至走进山口一看,并无一人盘诘问讯,四顾各处山田菜圃,只有三数老弱妇女,同些农家小儿女,在阳光底下挑菜、驰逐为戏,壮丁一个未见,迥与昨晚接报不符。再前里许,到一危崖之下。那地方本是人村必经的要路,危崖高耸,最是形胜,登高下视,全景在目,敌人无论经由何方,均难逃眼底。照理必定有人在上守望,却也不见人影。随行徒弟喊了两声,不见回应,走向对面高坡一看:上面果有望楼,只是无人,好生奇怪。一看日影已将近午,快到与众约聚之时,对方既无人接,少却许多过节闲话也好,便把脚步加快,朝前赶去。
    眼看相隔谷口不足二里,行即到达。正走之间,忽见前面石上坐着两个身材瘦小的外方人,好似游山走倦,在彼歇脚谈天,因是背影,看不真切。邢飞鼠在江湖上多年,心细如发,暗忖:今日花家如此盛会,她又系土著,身家在此,太平之世,无论如何也须避点声气,事前山口必定安排妥人守候,就不明面,也应暗中把守埋伏,以防有外人无心误入时好设法阻挡,免被闯见:适见沿途山口和望楼俱都空无一人,已是奇怪,这两外路人怎会到这向来游踪不至的山僻所在?忙使眼色,令从人缓步,打算赶将过去窥探,是否真的无心来此,还是有为而来,什么路数?行离二人约只两丈左右,刚刚警觉二人所穿破旧衣服,与适才来人所报昨晚二怪客相似,貌相虽断不准,人却也是瘦小。
    心方一动,那两人忽然站起,隐闻一个说:“是时候了。到时你只对付那一个,别的都有人。”听到尾句,越觉有异,忙往前急走。那二人身形一闪,已蜇入路侧树林以内。
    邢飞鼠益发十料八九,脱口忙喊:“二位兄台留步!容我拜见。”跟着纵身赶去,脚才点地,便听林内破空之声,日光之下,只见一溜银色光华刺空直上,只闪得一闪,也未看出飞向何方,便没了踪影。心想:两位异人只飞走了一位、林内还有一人。内里背临危崖,高逾百丈,无可攀援,又是死地,即未一同飞走,必然在内。追纵进去一看,休说是人,地上连个脚印都未找见。地不过亩,别无出路,竟走得如此神速隐秘!人未见着,到底是敌是友,仍难十分拿准。看这行径,分明剑仙一流,不在丐仙、娄、李、马、寇诸老以下。两次疏忽,失之交臂,好生悔惜。时已不早,没奈何只得率领同行徒党往前飞驰。等到谷口,自己这面的人十停才到四停。回顾后面,还有不少赶来的,俱说沿途未遇一人,谷口也是无人守候,众人很觉不解。因大家都把时辰算准,到未片刻,人也陆续到齐。对方既无人出迎,已到门前,照江湖规矩,只许对方失礼,自己得讲过节,不便直冲进去。尤其敌人昨晚仍是戒备森严,一夜工夫变成这样,到处静悄悄的,如无其事,虚实令人莫测,越发不敢大意。正议选出一位本领高强胆智过人的朋友人内投帖,遥望谷中,拐角上闪出两人,看神气本由里面跑来,一见谷口有人,故作安详,缓步徐行而出。邢飞鼠料是花四姑命人出迎,令众停步相候。
    一会,那两人走离众人约有两丈远近,站住将手一拱说道:“诸位可是杭州上天竺来的么,邢团主可在其内?”邢飞鼠本心是想发作,挖苦几句,继一想:强敌当前,今日之事关系自身成败和许多老前辈、至交好友的威名,以及全省苦朋友的生路荣辱,不是单凭口舌上占点便宜便可争胜,话到口边,又复忍住,也把手一拱,走向前去答应:
    “在下上天竺邢飞鼠,为应主人约请,与广帮团头讲理而来,因是初到宝山不知路径,一时无门可人,正想命人入内打听,二位有何见教?”年轻的一个答道:“在下苗秀,这是家兄苗成,主人花四阿婆便是家母。自从下帖以后,准知道邢朋友光明磊落,敢作敢当,决无不来之理。原定未刻光临,如今天方过午,想不到邢朋友同了诸位高朋贵友先期驾到。这原是小事一桩,只邢朋友和蔡老先生双方约出人来一对面,三言两语便可了断,用不着大惊小怪,所以前面山口不曾命人守候,愚兄弟又是过午才出迎候,致劳诸位人等,真对不过了……”话未说完,隐闻谷口危崖上面有人“嗤嗤”冷笑了两声。
    苗秀料定崖上伏有敌人,不由有气,方想发话,邢飞鼠已先答道:“在下也知时候还早,只有好几位老前辈闻说此番盛会,特意赶来观光,又非一路同来,惟恐走在头里,疏于接候;又听说主人这里,各路英雄约请了许多,匆促之间,未暇一一请教,故此早到片刻。好在迟早无关,适才本拟打听清楚地方再命人登门投帖,多蒙二位出迎,就烦把贱名帖带了进去,转告令堂四阿婆,说在下同了诸位老少英雄拜山求见,如何?”
    苗秀因有崖上笑声,误认着邢飞鼠所使,心中老大不快,故意答道:“这倒用不着如此多礼。舍下地窄房小,也容不下许多高朋贵友。现在门外草地上,搭有客座讲台。
    广、浙两帮朋友,一东一西,愚兄弟前面引路,到了台上,径自入座,到时家母同了几位出头评理的老前辈自会出来。听说阁下交遍东南,上自剑仙侠士,下至狗偷鼠窃,多有来往,品类不齐。阁下又是家财万贯,挥金如土,高一等有交情的人物自不必说了,那些明知自己见不得人,为了报答阁下大恩起见,保不玩点花巧,向阁下讨好。阁下所约请的高朋友,是否尽在于此?全数光明正大,由此走进。如是另有一批,舍却人行大道不走,却是爬高纵低,鬼头鬼脑,学那小贼行径,也请知会他们一声:敝村人多粗鲁,管是人是鬼,即随阁下同来,便是客礼。最好光明正大走进,免得误当小贼,有伤和气。”
    邢飞鼠见对方出口伤人,太已狂妄,不禁气往上撞,冷笑一声待要还敬,忽听崖上有一云、贵口音的人骂道:“不要脸的杂种,少放狗屁!老太爷为听人说,老乞婆约了两帮化子打架,觉得好玩来看热闹。见老乞婆昨晚还在惊惊惶惶,只为后半夜添了两个当年没被峨眉三英杀完的华山余孽,便做张做智,装模作样,把十几处狗堆子撤去;请了人来,山口连个引路的都没有。自家无礼,还卖大方,大不要脸!看着肉麻好笑。我自不爱走你这条叫花路,与姓邢的素昧平生,有什么相干?你自鬼心眼大多,人家既应约登门,怎么进来都是一样。除非像我这样,走到这里,嫌下面太脏跨了高步,或是嫌走路费事飞了进去倒许有之。但到化子窠里,仍要和这些妖孽对面,藏躲则甚,谁还怕你不成?”
    苗氏兄弟闻言,越发忿火中烧,不等说完,便喝:“老贼叫什么名字?快滚下来!
    随我到里面见个高下。”那人仍说他的,说完,苗秀二次怒骂叫阵。那人又哈哈大笑道:
    “这条路老乞婆常走,她身上养活多年的虱子,嫌她年老血枯不中吃,溜下来盘踞在下面的想必不少,我怕沾上。你嫌我话不受听,不会上来么?”苗氏弟兄明听对头就在头上笑骂,无如谷口一带崖壁削立,满布苔藓,上下相隔甚高,纵是纵不上去,又无法攀援;再查对头行径口气,决非好相识,便上去决讨不了好。苗成比较年长,干自生气,心中还存顾忌;苗秀素来恃势骄横,如何肯听这个?忍不住怒骂道:“大胆鼠辈,休要发狂!小太爷现要陪客人内,无此功夫与鼠贼缠夹。如有胆子,可在里面等我。”那人道:“老人家我不来,你想见还见不了。既然高兴来了,想我不光降还办不到呢!如非见你这样小贼羔子不值计较,你早没命了。”说罢,一声龙吟般的长啸起自崖上,晃眼由近而远,听到尾声,已到村里。
    苗氏弟兄才知剑侠一流,心虽一惊,仍恃村中约来高人甚多,无足为虑,表面仍装不介意神气,举手让客人内。邢飞鼠道:“二位可曾听明,崖上这位老人家与我不是一路吧?在下虽还有几位朋友尚在后面。来者是客,朋友流品虽杂,自信尚无冒充光棍、目中无人、胆小怕死、鬼头鬼脑的鼠辈,二位只管放心就是。”苗氏弟兄明听出邢飞鼠发话还敬,无奈自己上来没分清楚,让人家平白笑骂了一个够,一点还不出真章。人已远去,再要还口咒骂,更要被人讥笑;同时又见对面众人纷纷礼让,走出几个老者。内有两人,正是前晚在村中杀人放火,用罡气震伤花四姑,大闹之后,从容走去的老少年神医马玄子和七指神偷葛鹰。知这两老鬼本领既高,手头又辣,说话更是挖苦,直不容人喘气,再不见机收口,更要取辱,强忍愤怒答道:“愚弟兄误把鼠辈认着同来朋友,阁下休得过意。反正少时都有个交代,愚兄弟引路先行,请就走吧。”话刚说完,瞥见葛鹰一个“哈哈”,恐他接口说出不好听的话来,不俟邢飞鼠答言,便回身向前急走。
    真是来时猖狂,去时狼狈,引得黑摩勒等小侠哈哈大笑,齐喊:“小大人慢走!我们初来还认不得路呢。”
    葛鹰道:“小鬼,要他回来,容易。”随说,便要伸手。寇公逻伸手拦道:“你这大年纪也爱多事。好歹他是主人,这类无知之辈,拿他取笑有什意思?”葛鹰缩回手来答道:“寇老头少说!一个臭烂老乞婆,谁和她论什主礼客礼!他们一巢子狗男女,仗着求爷爷告奶奶,请了几个妖僧贼道,便要张牙舞爪,兴风作怪。这类东西,除去一个是一个,哪能按人理相待?你也太把自己看低了。”寇公逻道:“老偷儿不要说了,你比他们也强不多少。”葛鹰把两只怪眼一翻,怒嚷道:“寇老儿,你怎拿狗男女和我老葛来比?这句话欺人太甚!少时完了事再和你说,谁要溜走,谁不是东西!”寇公逻笑道:“我才不和你一般见识呢!”葛鹰怒道:“那个不行!如不还我一个交代,我和你没有完。”马玄子道:“你两个大哥莫说二哥,两下差不多。只一见面就没好话,还没和人招呼,自己先打嘴架,也不怕这些后辈耻笑?”
    祝三立恰从后面赶来,闻言插口道:“大家都不要说了。老葛自己偷偷摸摸,才收了一个徒弟,便学会做贼。昨天好心留他在崖洞里歇一会,竟把我的一口好宝剑也偷了去。常言‘近墨者黑’,你们和他多说话,留神也染上一身贼气,做人不得。我们好歹是客,不管我们如何,小邢得按江湖上过节行事。你看老葛,吃老寇说了两句,气得直翻白眼,再说两句,一受不住,就许把两根小苗信手拔掉来出这口怒气,叫小邢为难,落个倚势欺人、不通情理,这是何苦?”葛鹰啐道:“祝老儿,亏你好意思!自己为了那口剑,费了好几年工夫,受了无穷的罪,用尽心思,只干看住,却被我这孽徒走到那里,不消半日,容容易易,连剑带匣唾手而取,还要说嘴。休看我那孽徒人小,却极大方,你要真舍不得,立时我便叫他奉还如何?”
    黑摩勒见祝三立来,本要上前交代称谢,因见二老斗口取笑,不便插嘴,已将剑摘下捧在手里,随行相待。及听师父这等说法,忙抢前一步,捧剑说道:“此剑小侄昨日无心发现,当时不知底细,几为所伤。到手以后,才寻想出三叔数年崖居便为此剑,曾费去不少心力。本意奉还,后听司空叔说三叔并不须此剑,因在数年前发现剑气,惟恐误落恶人之手,跟踪寻来,便得到手也留赠有缘,命小侄不必奉还。小侄久欲学剑。只苦干神物利器难得,幸叨三叔福庇,无心巧获。三叔提携后辈素来热心,又和司空叔至交,爱屋及乌,给别人也是一样。现剑在此,就请成全小侄了吧。”
    祝三立点头,笑对葛鹰道:“你听你徒弟,就比你高明多了,实实在在,一点做作没有。适在路上,马玄兄已先和我说过,我因神物狡狯,百计难得,花村会后又须长行,不愿再留,昨日命他在洞稍歇,便为见他资禀过人,欲使一试,看有这样福没有,因此剑近来时常飞腾变化,并不似以前在每月朔望,还有一定日时。如知底细有了成见,反而有害。好在此子聪明机智,必能相机下手,面上又是喜气直透华盖,毫无晦容,即便无缘,也不愁受伤,所以不曾明说。他如不得,今日事完,再约诸位精干此道的老友同往设法收取。照他所历情景,分明此剑应为他有。神物通灵,竟能择主,实是可喜之事,我有什么舍不得处?我一句戏言,你这老偷儿便以小人之心相度,惟恐我要索回此剑,用话僵我。令徒如也和你一样心思,故意将剑交还,非但俗气,对于长者行诈,得了便宜卖乖,也就不配做剑主人了。小黑儿你自将去,此剑关系你将来成败不小,从此进德修业,不可骄妄自大使它得而复失,致负诸师长和我数年来的心力。”黑摩勒敬谨拜谢。
    葛鹰笑道:“想不到这口剑会落到小鬼手里。”祝三立笑道:“老偷儿不要喜欢。他得一口好剑,你却丢了一个好徒弟呢。”
    苗氏弟兄就在前面丈许远近,众人在后嘲骂谈笑,全听了个逼真。知道葛鹰素极强横,说到便做,什么江湖过节礼数,一概不讲,稍微惹翻,便有性命之忧。心中空自咒骂:少时便叫你们死无葬身之地!口却不敢则声。自己出来迎接客人,却不敢与来人并肩同行答话,明知丢人,无可奈何,心恨不能早到,敌人偏是慢吞吞的,其势又不便真个先跑进去。现时自己这面约来的人均在场上,虽说同党,到底外来,江湖上人的眼睛何等厉害,狼狈行径定被看破,岂不丢人?心想:等过前面拐角,快入广场,再把脚步放慢,临到再回身交代几句,好歹遮住羞脸。方自盘算,前面丈许便是拐角,一转过去,便望见前面广场台上的人,笑语之声已可听到。估量必有好些人注视谷口这面,刚把脚步一慢。哪知葛鹰比谁都鬼,早看出苗氏弟兄胆小怯敌,恐后面人不讲情理给他难堪,又要顾全面子,有心拿他取笑,故意高声对众说道:“我们贵客驾到,老贼婆不亲自出来远接高迎,我已有气;真由我们进去也罢,偏打发这两个人事不知的野蛮小杂种出来装腔。她既没拿客礼待我们,有什么客气?老贼婆是个绝户,反正杂种,给她拔了根吧。”说罢,扬手就一劈空掌。
    苗氏弟兄不知敌人有意吓他取笑,并不真要伤他,一听出话音不对,准知葛鹰心手黑,说得出做得到,暗道“要糟”。脚刚往前一紧,耳听身后极劲急的劈空之声,苗秀更似有重物快要击到,背上已有了感觉,不禁大吃一惊,吓得慌不迭双双朝前纵去。等纵出两丈远近,到了拐角那边,忽听身后碟碟怪笑道:“小杂种儿不要害怕,我老头子逗你玩的。”
    苗氏弟兄闻言才知上当,一看前面谷口外广场上已有多人面对来路观望,敌人嗓音甚高,必被看出,当时愧忿交加,却又不敢较真还骂,回顾敌人还在两三丈以外,再迎面回去不是事,前行又与所迎敌人相隔太远,正在惶愧为难,忽见对面飞也似跑来一人,一看正是金眼神猬查洪,当时心中一定,忙即就势迎上说道:“邢朋友领同多人拜山来了。”查洪低喝道:“我晓得。你娘昨晚不该听信和尚道士的话,装模作样。你快对她说,赶紧到台上来,不可自大,敌人方面着实有不少高手呢。我迎客去。”
    苗氏弟兄出时,满拟今日之事必占上风,出来连遭挫辱,心中恨极,还想等翻脸动手时,和义母花四姑说,把来人全数杀死,一个不留,以泄忿恨。及听查洪这等说法,好生惊疑,后面敌人行近,查洪已代自己迎上前去,匆匆不及细问,且喜免却好些难堪,立即装着有事人报,入谷便往家飞跑。走过广场时,见正面主台和东面看台上,除了几个首要的人物尚还未出,人已将要坐满,西看台浙帮这面,只有一人,靠在台柱打瞌睡,坐处在正面主台和西看台之间,因那人穿得破;日,身材瘦小,其貌不扬,神态寒酸,又未佩有本村符记,料知邢飞鼠手下丐党,只不知怎会先混进来。
    弟兄二人一肚于气愤,边想边往里跑,也没怎在意。跑到家中一看,女铁丐花四姑眉头微皱,似有什么不快意事发生,迥非适才兴高采烈情景。广帮首领蔡乌龟已离座外出,只吕宪明、郭云璞等七八个首要人物和天亮前到达的那两位靠山,连同手下徒弟,共有十三四人,由花四姑陪着,尚在听信,未曾出去,正在谈笑。苗秀因觉查洪素讲究以真实本领取胜,最厌恶这些和尚道士,所说未必可信,当着外人,不便自挫锐气。进门时先扯苗成腿一下,叫他不要照说。刚和众人行礼,待要开口,花四姑已先问道:
    “秀儿,邢飞鼠来了么?”苗秀答说:“我二人还未接出,邢飞鼠已同了一大帮人在谷口外面等候,再如无人出去,便要派人登门投帖了。”花四姑闻言看了吕、郭二妖道一眼,随问:“你二人在谷口引接邢飞鼠,可遇见什事么?”
    苗氏弟兄闻言心中一动,料有原因,只得照实答道:“我弟兄二人在谷口正和邢飞鼠说话,忽听崖上有人冷笑。先当是敌人党羽,心想:阿娘此次给双方评理,虽然明帮蔡老前辈和他为敌,但并没有叫明,在未交手以前,他们此来是客,得按江湖上过节礼数光明走进,不该鬼头鬼脑、暗伏隐处笑人,一时气愤,挖苦了几句,不想崖上那人明是帮助邢飞鼠来的行径,却说与敌人素昧平生,只为无心路过。闻说两家讲理之事,来看热闹,因嫌谷中路不干净,走高了脚,反将我二人辱骂了好几句。我二人气忿不过,叫他下来较量。他也不下来,说了几句便宜话,定规在村中见面,只鬼叫一声,便不答话了。适才经过外面看台,西看台上,只有一个像是敌人徒弟的穷汉,靠着台柱瞌睡,此外并没见有什么出色的人,也许还未进来,或是隐藏别处捣鬼都不一定。邢飞鼠等一干敌人已由查老大公迎出,命我二人入报,请阿娘和诸位禅师、真人早点出去,都快到了。”
    郭云璞便问:“崖顶那人,你二人想必未见他形貌,他走时可是一声长笑,人便飞出老远的么?”苗成刚答说:“正是。”花四姑倏地面现怒容,朝二人啐了一口,说道:
    “无用的废物!我常和你们说,外问异人甚多,尤其这次,对手一面有吕暄、马玄于、司空晓星和老愉儿等人在内,他们手眼甚宽,什么入都能约到,什么事都做得出,更是丝毫大意不得。行时还和你们说:今日我们虽承诸位禅师、真人大力相助,表面装出大方,无什偏向,暗中却须格外小心在意,一一不可招人轻看,二不可随便说话,生出别的枝节。你二人见了敌人,如会说话,怎会使那瘟神冷笑?崖上那人姓简名洁,无缘无故决不会强行出头,管人闲账。这厮从不说诳,‘无心经过,来看热闹’的话不假。必是你二人年轻无知狂妄,将他招恼,本来不致出手的,平自为你几句活,受人讥嘲丢人不算,还多出一个强敌。虽说我们有诸位神僧。真人,各路英雄相助,不致挫败,不也费事么?这厮出了名的缠夹精,只一寻上谁,便没完没了。尤其是这厮不但精通飞剑,并擅隐形飞遁,来去无踪,极难伤他,他却可在暗中随时寻你晦气。我听人报,人已进村,现在理他不好,不理他也不好,好些为难。都是你两个冤家惹的麻烦,还不快滚到前面去!”
    二人挨了一顿骂,知花四姑性刚气暴,不敢分辩,带愧辞出。花四姑随邀在座诸人起身。吕宪明边走边答道:“眼前这些敌人,多半俱不是诸位道友之敌,只此一人惹厌。
    但有二位禅师在此,怕他何来?”花四姑心想:你们只说大话,可知此人太不好惹,今日败固不了,便胜也无宁日!当着这些请来的高人面前,不便再说气馁的话,随口应道:
    “我是恨这两个蠢子年幼无知,有诸位在场相助,还怕他么!”
    且不提花四姑等率众外出,那邢飞鼠一行正走之间,忽见金眼神猖查洪由内接出,苗氏弟兄迎住,略说两句,便往村中飞跑,改由查洪接出。葛鹰哈哈怪笑道:“两狗崽子被我吓跑,且看这老刺猖对我们有什屁放?”查洪平日虽极刚暴,也知今日之事不是容易开发,使气不得,闻言仍就前迎,故作未闻。葛鹰见他走近,越众迎上,说道:
    “老刺猬,今天我两个又对面了,少时还打不打?”查洪道:“老偷儿少说闲话。今天的事,依我想,最好大家出头给广、浙两帮讲和,给江湖上留点义气,免动干戈如何?”
    葛鹰笑道:“我是这一面的人,如何说法?再者今天除了本题,还引出别人的事;你那位老相好,又不该约了好些妖僧恶道;就我愿意,也作不了大家的主。还是听天由命的好。你这人性情直爽,平时也没做什么事。老花婆一生所行所为,你不是不知道。她年轻时嫌你长得丑,理都不理;到了老来,却用几句米汤叫你给她卖命。现在仗着约了一些秃驴杂毛,已不把你看在眼里。有这些妖僧妖道在场,又显不出你来,言不听,计不从,却把你当狗一般支使。你也偌大年纪,何苦跟在里头瞠这浑水?玩笑归玩笑,休看我和你相打,却还喜欢你始终是个汉子,好话劝你。爱听不听,你自寻思去吧。”
    查洪为人刚愎执拗,只为昔年爱上花四姑,剃头挑子一头热,到老心肠不变。虽不再有同穴同衾之想,依然甘为所用,花四姑又善用权术笼络,益发觉着对方看中自己,没齿不二。先总以为身是主人惟一老友,既尊且亲,交情至厚。及至连日来了许多妖僧妖道,花四姑竞把这些人奉若神明,日夕礼奉,言听计从,对于自己,竟与以前礼貌判若天渊。明明为好劝她几句,不特置若罔闻,一句不听,因自己素看不起这类左道妖邪,反恐为她慢了来客,时常叮嘱少管闲事,处处显出以前全是虚情假意。本就时常想起难过,终以为人诚实,对友热心,想过便拉倒,依然为她出力;葛鹰这一劝说,不禁提醒,把新愁;日恨一齐勾起,越想心越凉,不禁愤火中烧,须发皆欲倒竖,当着外人面前无从发泄,只怒答道:“你哪来许多废话!今天人多,我不和你打了。又和前晚一样,平白耽延别人工夫。诸位请吧。”众人知他已被激动,暗中好笑。当下由葛鹰陪着,一直走到村内广场西看台上落座。
    这时在台上假寐的那穷汉已不知去向,另有主人派出和邢飞鼠这面比较认识的知宾狮王雷应,甘肃兰州金天观主邱野鹤、江苏洞庭莫釐峰震泽双雄尤植、尤干、苏州玄妙观丐头歪嘴阿三朱洪福五人接待作陪。因时辰未到,双方约请的人均还不曾到齐,各坐两边客台上饮茶谈笑。待不一会,主人女铁丐花四姑,同了十来个准备少时逞强、哪方不肯听劝便和哪方较量的首要人物一同走出,走至当中主台上落座。邢飞鼠便命手下丐徒往当中主台投帖。照着规矩,遇到这等场合,双方无论约多少人,都是一两个主体当事人出头答话,同来的人,各归一面,除身分名头本领俱已到家、能够说一不二的,可在事前或是当场站出发话外,余下只在台上饮食,准备话不投机出场对敌。向例虽是不闻不问,但遇地主如真是个前辈成名人物,也须在事主之外另备名帖,打一招呼。
    这时邢飞鼠这面诸英侠既未把花四姑放在眼里,又以老丐恶贯满盈,早欲除去,只为内中还连带着别位忠义之士的仇恨,欲俟本人寻她报复,延迟至今。恰值老丐杀星照命,潜伏了好些年,放着现成福不享受,平白受人连激带蛊惑,妄自逞强出头,起初只是广、浙两帮丐头借地评理,如不暗助广帮恶丐蔡乌龟,本着江湖规矩公平处理,也不致闹出乱子,只为心贪,受了广帮一份极重的厚礼,一存私心,约了一些能手,想强出头,压浙帮赔罪。浙帮知道不敌,也去约人。花、蔡二人见对方所约更比他厉害,恐怕丢脸吃亏,又辗转约请能人抵挡。浙帮得信又向丐仙等求救,于是越约越多。双方势力俱极强盛,被一干成名多年的前辈剑侠知道,恰好花四姑的仇人蔡一娘母女也想乘机报仇,大家合在一起为邢飞鼠张目,俱想:难得这班妖邪之徒聚在一起,正好此时为世除害,一网打尽。哪会把敌人放在心上?除邢飞鼠一人还略讲一些过节外,余人俱未照江湖规矩行事。花四姑偏又自己立脚不住,昨夜听了妖僧妖道的话,恃有大力在后,故示大方,不把来人看在眼里,妄自尊大,并未派人沿途迎接,又不先去主台上相候,先予人以口实。
    邢飞鼠见主人无礼,当然还敬。花四姑接帖一看,觉彼邢飞鼠年才四十,不执后辈之礼自己呈帖,却命徒弟投帖;同来诸人在西客台上各自放声谈笑,顾盼自如,也无一人来打招呼,只是尺许黄帖写着“邢飞鼠拜”四个茶杯大字,也未附有约请什么样宾朋候教字迹,分明狂妄己极,看自己不起。但对方虽是后起,以前道路不对,并无师门渊源,只管情理算是后辈,胚不出他娘家,无法计较。当时怒火上升,朝来人冷笑道:
    “这是你师父的帖么?你对他说,何时人齐,听请好了。”
    邢飞鼠虽有侠丐英名,是浙帮中第一人物,但并不是丐头,徒弟也有限。这次原因广帮恶丐犯规,也不往总团头处挂号投帖,径在西湖恶化蛮闹,连伤多人,当地大小团头制他不住,反为所伤,没奈何往上天竺请出邢飞鼠,将两恶丐擒住,初意不为己甚,那两恶丐有一个是蔡乌龟的义子,外号粉头蛇,本是自告奋勇出来开码头,仗恃广帮声势,不敢把他怎样,不特破口大骂,并将家法黄棍打断,百折不服,这才惹恼邢飞鼠,将他钉封,连那同伙也留了记号,一起命人与蔡乌龟押送回去。
    此时天下各省乞丐,只广帮最富,江、浙、湘、蜀次之。广帮丐首蔡乌龟,名虽是个乞丐,家中广有田园店铺,姬妾尤为众多,只为年已六十,广田自荒,一个人照应不过来,便由这些义子干嗣分任其劳,他也明知不问,乌龟之名也由此得来。粉头蛇便是他第十一房爱妾的面首。钉封,乃丐帮处置同类的酷刑,只有对方十恶不赦,犯了帮中大禁,人又凶狡蛮横不服管束,才行使用,身受的人情形极惨。蔡乌龟激令粉头蛇往外面开码头,虽是为了爱妾被占吃醋,对方这等不留情面,也实难堪。加以粉头蛇行时说走便走,那爱妾本不知道,一旦听说在浙江被人钉封回来,开箱一看,粉头蛇浑身糜烂腥秽,血肉狼藉,见了群丐和情人,只怒目吼得一声“为我报仇”便自惨死。爱妾当时一恸几绝,和蔡乌龟哭闹不休。蔡乌龟当即向押送人发话交代,同时天台丐首欲夺全省团头之位,早和广帮勾结,又把花四姑引了出来,名为借地评理,实则双方拼个死活。
    邢飞鼠将人钉封以后,总团头知事闹大,再三和邢飞鼠商量,自己让位。邢飞鼠因一当丐首便有许多烦琐之事,哪有平日隐迹风尘专做任侠尚义之事来得爽快,并且总团头业已目残,照情势不当不行,没奈何,只得即日拜竿接位。因是为日无多,又忙于四处求援请人,手下徒党除近在杭州者外,好些都不认识。投帖这一个年约三十余岁,初投到时,拿着邢飞鼠当年从师为丐时惟一的师兄萧山县丐首大头神罗三升一封亲笔信,说来人名叫金线阿泉,人极能干有本领,无论什事都可叫他去做。罗三升识字无多,信上尽是别字,并未说明行辈,本欲以礼尊待,及问本人,自称是罗三升新收徒弟,份是师侄,也就不再和他客气。照例总团头有事,各县丐首俱应派人前来,邢飞鼠因这次名是群丐讲理,实则关系甚大,不是寻常化子打架,或讲什过节,真有本领的人太少,来人多了反倒误事,所以事前不曾发帖传知。可是名头在外,各县丐首,除天台、萧山,一存敌意,一是老年师兄,不曾亲来,余者都是亲率有本领的徒弟赶来助场。
    邢飞鼠见来人在乞丐队中虽是好手,这等大场面都出不去,只得勉强的留了些,余各用婉言谢绝。金线阿泉因是老师兄差来,又见谈吐不俗,精气内敛;对于江湖过节礼数又颇当行,便令随在身边,随时听派。因自己这面颇多高人,如以丐对丐,即丐仙门下徒弟便用不完,因此只命做些机密杂事,也没盘问他有何真实本领。阿泉人极本分,每有差遣,闻命即行,凡事俱如人意,办得十分圆满,却是不矜不伐,平日无事随在船上,见人老一张笑脸,连一句话也没有。有人问他以前出身来历,只是含糊答应。谁都料他出身必好,可是谁也没测透他的深浅,他也总没叫过邢飞鼠一声师叔,到必要称请时,只是官称。邢飞鼠平日脱略形迹,不计人礼数,也未在意,为他长于应对,便命前往主台投帖。花四姑只当是对头手下寻常丐徒,见了名帖只顾发怒,竟未留意查看来人形貌神情。及至发完了话,阿泉冷笑应道:“邢团头来时说,此次虽承各方友好老前辈厚爱,来帮场面,因是有理不在人多,公道自在,事前并未发柬相请,也不曾辗转求人想帮忙,多是本人自发自己驾临,更没有一位强出头打横的,人到齐否全不相干。客随主便,只要客人和蔡团头约请的人到齐,招呼一声,立即过来候教,无不奉陪!”
    花四姑听他声高语亢,神色不逊,但颇得体,急切间想不起挑错的地方,心又气急,正想开口怒斥他说话为何如此大声,一眼瞥见来人年纪不大,却似一个熟脸,尤其那精光的亮,隐蕴凶威的一双重瞳怪眼,黑眼珠特大,几把全眼眶撑满,直看不出什么眼白。
    分明以前熟见之人,只差了一个年纪。猛地想起三十年前一个熟人;不禁心中一惊,气焰顿敛,身上直冒凉气,话到口边,竟未说出。微一停顿,阿泉己满面狞笑,扬长往西客台走了回去。花、蔡两党先见来人无礼,知道姜是老的辣。花四姑隐身乞丐,在绿林中孤军独树,纵横数十年,威名远震,江湖上过节礼数烂熟若流,口头上向不饶人,照此情形不等动手便先发作,给仇人一个大下不来。哪知事出意外,已然眉勃目怒,就要雷霆暴发,只看了来人一眼,忽似想什心事,面带惊容,遽收威势,坐令来人昂然走去,人已回台,闹得连旁观不服想要喝间的人,都失去开口关于,发作不出,好生惊讶忿怒,只想不出久经大敌的人怎会如此?互相对觑,做声不得。
    人去以后,花四姑忽然惊觉:受一无名小辈无礼顶撞,只顾心中想事,竟忘发话,当着许多人,相形之下未免难堪,不禁又愧又忿,只得故作自然,冷笑一声,喊道:
    “秀儿,传知开席,并告诉邢团头,既是他的高朋贵友差不多到齐,可即过来人席答话。
    你再请蔡老先生一声。”苗秀应命,便站在后台,先朝西客台邢飞鼠这面把手一拱,高声喝道:“浙江省邢团头听者!家母有命,既是阁下所请高朋贵友,无须等候,可即过来人席,少时当着在座神僧真人以及各路水旱英雄,与广东广西总团头蔡老前辈三对六面评理好了。”说罢,又朝东客台把手一拱,说道:“家母有请蔡老前辈入席,以便少时三对六面,凭着江湖义气,与伍祖门中行规,和浙江省新升团头邢朋友评理。”一面吩咐鸣锣开宴。
    这时,两边客台上人都在高声说笑,人语喧杂。苗秀在正台口高声一喊,东客台全都侧耳静听,西客台上,丐仙手下十五六个徒弟以及众小弟兄依旧言笑自如,一些老辈剑侠也在各自谈笑,直似无人理会。苗秀说时已看着生气,忽听身侧不远有人冷笑发话道:“再有一会便报应临头,还要狂呢!”语声低而近,听不甚真。先还疑是自己人在说浙帮狂妄,说完侧顾立处,虽是台口,相隔两边客台各有十好几丈,身后主位也有四五丈,决非在座诸人所说。猛想得那耳音甚熟,明是谷口迎客时崖上发话的对头。心中一惊,不敢招惹,恰值话已说完。邢、蔡二人俱已起立往当中主台走来,只得隐忍,退回花四姑身侧侍立。
    彼时化子行规至严,这类席面照例是三盘七碗,当中一个大瓦罐,盛着许多杂菜,用具也极粗糙残缺,表面仿佛简陋,但是此乃规习所限,实则主人产业众多,钱财富有,又以当日之举关系一世英名,样样力求精美。明知蔡党早在里面吃过,邢党也必吃过才来,自摆盛筵只是应景,依然不肯草率。那瓦罐中所盛名为杂菜,有类乞食所得,内用却是山珍海味、鸡鸭鱼肉荟萃一起,无一不是上等材料;其余的菜肴也都品佳味美,便寻常酒楼菜馆也做不出。尤其是席面早已设好,执役人多,各有专司。一声令下,只见捧盘送菜的人上下往来如织,百十桌盛筵参差摆齐,自有两台知宾邀请人座不提。
    蔡乌龟应声立行,先到主台。花四姑故示尊礼,起身迎接,双方行礼落座。邢飞鼠后到,花四姑便以老前辈自居,只略欠身,把手伸出略让。那座位是当中一字横列,用四张八仙桌拼在一起,正面坐着花四姑和两个和尚、五个道士;两横头仍是一东一西,分设着双方当事大脑的座位。正面主席之下,另各用四张八仙桌拼成两个大方桌,一边一桌,按品字形设好,当中却空出三四丈方圆之地。每桌俱空着外一面,余下三面各坐四人,共是二十四个花四姑约来助威的有名人物。邢飞鼠看出花四姑盛怒之下竟连面子都不顾,公然对客现出尊卑轩轻。心想:你既据做,不讲过场,我也乐得给你难堪!便不向在座诸人请教礼叙,将手微拱,朝众一个半环,随着主人手让,径往西横头席位昂然入座。花四姑和在座诸恶党见他目中无人之概,好不怒恨,无如对方是客,主人先不谦恭,无法责人简慢,只得强忍气忿,都想:少时便叫你死无葬身之地,暂且由你狂去。
    坐定以后,花四姑便命进酒。当即有随侍徒党,提了一把有缺口的上上等宜兴紫砂壶,先给蔡乌龟把酒斟上。按理本该主人派出两人,同时为当事人敬酒,以示无所偏袒。
    先给蔡乌龟斟已是不合。苗秀因是恨极邢飞鼠,又见花四姑怒极,为想乘机屈辱敌人,暗中授意报复的人先给蔡乌龟斟酒,再给在座诸人一一斟完,然后给邢飞鼠斟上。邢飞鼠暗中好笑:这小家行径,于我何损?只坐在那里微笑,不以为意。花四姑老奸巨猾,江湖过节礼数烂熟如流,只为昨晚大拨到来,满心高兴,以为稳操必胜之券。谁知一早起,先听同党报说,昨晚归途曾遇一高人,看行径颇似邢飞鼠约请而来。一则恃有妖僧在场,自信还敌得过,又以那高人只是路过,事出揣测,并未看准他落脚之所。虽然有点扫兴,还不怎样着急,仍照预定方略行事。跟着拂意之事联翩而来:既因过于招摇,把相隔万里的强敌惹来,又因见着一个意想不到的人,勾动一桩心病,邢飞鼠再没把她看在眼里,连急带气,又存隐优,无形中,心便失了主宰。只顾任性使气,竟忘了自身是主,越是仇敌,气派举止越应大方,苗秀再不懂事,酒斟过后,花四姑才觉出不对,但是无法挽救,微瞪了苗秀一眼,索性将错就错,不作理会。照例把手中杯朝众一举,说了几句客套。众人也各举杯相谢,只邢飞鼠坐在那里不动。
    花四姑知一开口必惹无趣,只装不见,等三遍酒斟过,菜全上齐,再举箸横眉,做完谢菜仪式,便开始发话道:“我们伍祖门中弟子,一向受着野狗恶奴欺凌。自从元朝至大年间创立七十四条行规,供奉三祖三仙,将天下割成十八行省,共设二十七个分团,由此日兴月盛,不仅不受外人欺凌,后来反助朱洪武夺了元朝天下。可恨朱洪武见我们上辈诸老前人功劳大大,人数大多,难得安排,听信沈万三的毒计,用药酒将凤阳府吴老师祖害死。假说当化子的人福命都薄,所赐田业不令终年享受,每年必须出外当上三月化子才保住平定无事。一面想下许多阴谋,命地方官和他手下爪牙随时暗算。不消数年,十几位帮他打天下的老前辈俱被害死。首脑一失,我们只得重又过那吃苦受气的日子。”
    “到了明朝天启年间,我们化子中又出了一位高人,便是现在神堂所供的竹竿老祖,重订行规,因是上了官家的当,永不许徒子徒孙再与他们联合。同行全奉老祖之命行事。
    后来老祖升天,临终遗命:十八省地方大大,自己升天以后,决无人可以承继,为免互相争夺,便将平日处罚徒子徒孙的大小五根朱漆刑杖,分断成大小二十六节,传授二十六位门人,分任十八行省、二十六团的团头,各管各地,一直相沿至今。虽然互不相辖,可是本行中人最重义气,讲究吃遍天下,足踏万方。照例对于远方来投的一行弟兄,只要答话时还出娘家,不特许他随意行动,还应随时随地关照;来人要是和上辈有交情,或是辈分较高的,更须指地供养,格外款待,以见自家人的义气;不过来人也须遵守当地的行规,不论是自己出身和受人款待,除非路过,均须一到便向当地团头挂号,才能出身做生意。此是各位老祖前人遗留下本行人的规矩,相传多年,无人违背。中间也有不明事体的徒子徒孙,一时冒失犯了过错。向来多是主人让客,看在对方师长情面暂时容让,再去告他师长,事后处罚。即便双方起了争执不肯甘休,也只请出本行有名的老前辈,按着行规评理,结局总是各把徒弟当众略微处罚,使大家都过得去。谁也念在江湖义气,对自己人没有不了的过节。因当事初起时双方都顾情面义气,只管祖师前人所留家法极严,轻易无人做那绝情的事,所以有了过节也容易了断。”
    “这次广、浙两帮同行弟兄在西湖边上口角闹事,因为广帮徒弟犯规,不服当地团老劝诫,致将邢飞鼠兄弟惹怒,用家法毒打不算,还给钉封回去。蔡老兄弟见浙江帮一点不留情面,便想亲自登门办理。我老婆子昔年在北五省虽然混过几十年,并非浙帮中人,因蔡老兄弟是我好友,邢飞鼠兄弟虽只闻名未见,但我近年隐居在此,总算本乡本上。惟恐双方见面言语不忿,一个不好,失了本行义气,还要使浙江全省同行后辈受上多年的苦难,为此发帖,延请两帮头领和江湖各路英雄、诸老前辈、神僧真人驾临,与双方评理化解,作一了断。我想一只碗不响,两只碗才会叮裆,事须两来,莫怪一人。
    双方闹事,我老婆子只凭耳闻,就有一面之词,难于作准。好在事有事在,双方俱都请有高朋贵友临场,谁也不难谁硬吃下去。便我老婆子既作中人,说话也须有个理路,难于偏向一人,也不能听凭谁的人多势盛,便欺压人。为此三曹对六面,请双方各说以前经过,由老婆子等主人出头评判是非曲直。不论哪一面,如若自知理亏,看我老婆子和诸位神僧真人、老前辈的薄面,听从良言,知错认错,自无话说;否则对面搭有擂台,可各凭本领高下,决一胜负。此事胜者为强,我们当主人的自不能置身事外,也只好谁有理帮谁了。话要说明在先,以免到时反说主人偏向。现在话已交代明白,应请双方先说以前经过和现在的心意,以便我们中人当众评判曲直。我们本乡本土,广帮兄弟远来是客,就请先发话吧。”
    广帮恶丐蔡乌龟以乞丐隐身,平日不是在两广各偏僻要路上做那绿林生涯,便是在各海滨口岸杀人越货,勾结夷人做那种种不法之事,纵横数十年,向来无人敢惹,不料手下亲信徒党会被人钉封,押送回去。虽然死的是他情敌,面子总是难堪;一方又经爱妾极力怂恿,觉着此仇不报,一世英名全都扫地。为此不吝数万金银延请能人,率领徒党亲来报仇。自恃约有几个精通飞剑法术的妖人,气焰甚是高张。及见邢飞鼠气概昂藏,甚是傲慢,越发忿怒,恨不能当时便把仇人碎尸万段才快心意。无如事先没想到事闹这大,人来这多,对方势力也不可侮。众目之下,既由花四姑出面,以评理为名,不得不有一番做作。闻言狞笑一声,朝主座诸人把手一拱,大声说道:“姓邢的是什人物!我不值与他对话。现在当时同去的徒弟在此,待我唤他当众说那经过,看看可有这情理?”
    说罢大喝:“阿彭快来!”
    随有一个短小精悍、缺去一耳的汉子应声奔上台来,先朝中座诸人和蔡乌龟跪倒,磕完一个头起立,又朝四外作了一个环揖,然后转身向内,高声说道:“诸位老前辈、师父尊长在上,小徒儿徒孙名叫彭三台,人都叫我阿彭,只因十六师弟粉头蛇张月东,前者一时高兴,约了阿彭到杭州游西湖。我们明人不做暗事,当着诸位老前辈和各路英雄好汉、高朋贵友,不说一句假话。起初只是随便游玩,看看景致,并无用意。因在路上闻说浙帮总团头是个年老无耻的废物,专一巴结官商,向人摇尾巴,显他自己好吃好穿过好日子,不管别人死活,我二人恨他给本行丢脸,想拔他的棒头是真的。不曾想他在空带了多少徒弟,竞吃我二人不倒。他没奈何,派人到上天竺把邢飞鼠搬来。我二人本领虽打他不过,但是骨头却硬,不肯给师父丢人,始终不服,也是有的。邢飞鼠一心想我广帮丢脸,见我二人不肯输嘴,张师弟气忿头上又骂了几句难听的话,竟不顾江湖义气,将张师弟钉封送回。人已被他们毒打非刑,遍体鳞伤,这一钉封,自然非死不可。
    这厮忒已狠毒,竟在钉封以前,给张师弟口中灌了一些药,成心叫他多受活罪,挨着几天活命,好扫师父脸皮。阿彭愤极,叫他一齐钉封。这厮不肯也罢,却将我左耳削掉,算留记号。我为张师弟死得太惨,要想给他报仇,看这狗仔报应,再者人已被他制住,想死也办不到,只好由他派了狗党押送回去。这些全是实话。虽然我和张师弟上来有点理亏,但这厮不该如此凶毒;今虽承诸位老前辈出来作主,一则我师徒和他仇深似海,二则这厮狂妄无知,报应该到,也决不肯听话,不如免去虚文,双方拼个死活来得痛快。”
    说到这里,倏地旋转身,戟指邢飞鼠狞笑道:“姓邢的,今天是你出头日子,也是你报应临头日子。我阿彭上次不曾死,便有今日。现有诸位老前辈在,少时自必有人将你碎尸万段。我话已完,活着不能亲手杀你,先到阴间等你较量好了。”随说,手伸处,拔出腰间佩刀便往颈间抹去。这类事,照例得成全他的义气,不能拦阻;并且经此一来,双方更无和解之望。
    在场诸人俱知蔡乌龟因上次阿彭不死在杭州,却让人押着,随了钉封回来,太没骨头,只管评理和解是口头禅,结局非拼个死活不可,仍想在事前把场面找足,以显他门下徒党有骨头、不怕死,特意嘱咐阿彭如此做法。阿彭知道蔡乌龟言出法随,不死也是不行,乐得大方慷慨,买个死后风光。哪知他那里刚把话说完,咬牙切齿待要自刎,场上同党也都准备给他喝彩,就在这横刀就颈、性命呼吸之间,倏地眼前一花手腕一痛,刀便被人劈手夺去,同时人影闪处现出一人,来势迅速已极,连点声息全无。
    邢飞鼠原意,按着评理规矩,等对方发完了话再行辩驳,不曾想阿彭前在上天竺被擒时那等脓包怕死,竟会舍命来这一套。明知对方想借阿彭露脸,以当场的壮烈行径,洗那前番被擒之耻,好使理归一面;又加上一条人命,为花四姑等主持评礼人先占地步,到时好派自己过错,不致被人指摘她有偏向。实则粉头蛇钉封致死之由,最关紧要的便是对杭州丐首和邢飞鼠的一顿臭骂,阿彭只说粉头蛇气忿头上骂了几句难听的话,把他犯上犯规的大过节轻轻混将过去,跟着人便自杀,闹个死无对证,无从还言驳话,计颇狡毒。自己不便亲身下位阻拦,心想:反正都是些虚套,终归破脸,且等人死后对方发话,迎头先碰回去,跟着比较强弱便了。念头才转。猛觉微风飒然,一条人影飞蹿上来,将阿彭的刀夺去。定睛一看,正是金线阿泉。
    台上下入等见状惧都大出意料。这类事大都出于惜才爱将,不料却出自对头一面。
    人为救死而来,虽于己有碍,不便发话数责拦阻。尤其是阿彭之死出诸自愿,蔡乌龟一开口便有教死之嫌,只有主人勉强可以发话。无奈花四姑心中有病,见是适才投帖的人,由不得心动神悸,竟没开出口来。蔡乌龟还想:阿彭已经背人再四叮嘱,又曾自告奋勇,刀虽被人夺去,必能始终争气,还出一套话来,格外露脸,不如姑且听之。哪知阿彭本是迫于无奈,并非得已。就在众人惊顾之间,阿泉已把所夺的刀插向腰间,先朝上下四面作了一个环揖,说道:“诸位老少英雄。高朋贵友承恕我冒失,我阿泉有几句话奉上。
    这位弟兄想给师父本帮露脸,不借一死原本可以,不过大丈夫行事,死活都须光明磊落,不可含糊其词。一条性命有什么相干!须把话说明,不可亏心。这位弟兄,他说粉头蛇只骂了几句难听的话,这个不能算数。要知广、浙两帮平日无怨无仇,邢师父彼时还没接任,一向只在上天竺明波老和尚房里听经闲坐,除了救济苦朋友做点好事,从不管人闲账,无缘无故怎会使用家法?这位弟兄是个光棍,虽然受人指使不肯细说,但决不会抵赖。上次闹事,我也在场,现照老祖和诸老前人家规代他说出经过详情。我如有一句虚言,愿受家法处置如何?”
    随把粉头蛇一入浙境便即横行,等到杭州益发猖狂,也未挂号,便在湖边终日恶讨强要,欺侮游客妇女的经过说明,并说:“当地团头知是邻省弟兄,为求息事,始而好言婉劝,继又请他落地供养,月给规例,以外省来的老前辈之礼相待。谁知他不但不听,开口便骂山门。团头向他理论,吃他用铁沙掌一下将左膀打折。等报知总团头,带了徒弟赶来,仍是忍气,先礼后兵,问他有什么过节,如此上门欺人?因恐他难制,带了历代相传的神棒家法前来。初意只想暂时禁他横行伤人,然后约到公地里去,问明来意,再订约会过节,免得事情闹大。哪知他不说情理也罢,径将家法夺去扔向湖里,大骂:
    ‘我便是那里开山老祖,谁是老祖?凭这一根搅粪棒,敢来现世!’跟着将去的人打了个落花流水,立叫老团头带了全杭州的弟兄,在当日全数滚开,由他另外收徒开山,否则全数杀死,一个不留。这时已由湖边闹到里湖一家大坟地里。坟亲地方怕出人命,已去报官。”
    “正在不可开交,恰有人赶往上天竺把邢师父请来,先也不愿和广帮留过节,依旧和他好说,他仍是开口就骂,动手就打。邢师父见他无可理喻才生了气,将他和同来这位一起擒住,到公地里去,把由湖里捞上来的家法取出,别的不说,只要他向老祖前人谢罪,便即放走。他仍不听,反倒大骂山门。邢师父被他骂火,逼得骑虎难下,不得已才用刑拷间他。因邢师父给广帮留脸,打时始终用神棒当先,算是代祖先前人惩罚。谁知他不特不自设法落场,反连本行各位老祖前人也一齐臭骂,并向邢师父怒喝:‘你不用拿这和粪蛆用的哭丧棒耍花样,你要不是千人生万人养的畜类猪狗仔,便把我钉封回去给老乌龟看看。只怕你这狗崽没有这大胆子!’邢师父自然激怒,先没想要他命。也是他自己不好,起初是见浙帮人软始终拿话开导,想借蔡团头的威势硬做到底,争一个全脸,还开出一个码头。不曾想他那点功夫还没到家,邢师父一出手,先将蛤蟆气功破去,照家规打了一顿例棍,众老弟兄又恨他不过,只说真要钉封,搭过长箱。他以为弄巧成拙,万难活命,长叹了一声,朝这位同道大骂蔡团头:‘老乌龟可恶,必是见我占了他的小老婆,诡计害我送命,所以走时立命起身,不许我和心上人见一面。回去老乌龟如不给我报仇,千万要叫我那心上人知道。’邢师父最恨这类欺师犯上的淫贼,这才把他钉封。因拷问出这位同伴也和他三师娘有好,想令他回去自诉罪状,只削了一个耳朵,不曾一起钉封。他回时为求免去钉封,还立下重誓:回去照实供上。谁知他怕死不要脸,说了一套鬼话厮混过去,今日又来混充光棍。你们不信,只问他这些话有一句虚的没有?”
    阿泉话说得极巧,把伤对方的话全留到后头来说。蔡乌龟越听越刺耳,见敌我两方俱看自己,此时插口,一则失理,二则坐实,以为阿彭等人说完必要还话,他反正要死的人,难道还不知争气?只一反口不认头,或硬说说话人不曾在场,找着一点错,立时破脸,先纵出去把阿泉打死,然后和对方拼个胜负,也是忙中有错,花、蔡二人当日所约帮手只是好的,几无一个出身乞丐。花四姑想露全脸,不令对方扳一点差头,惟恐众人外行,不知本行规例,艺高气壮,未破脸以前先自动手,受人指责,事前曾经叮嘱:
    “无论发生何事,自己如不开口,不可越俎代谋。”这时听阿泉一说,本是人人气忿,想要出头,蔡乌龟偏误会了意,花四姑又在那里盘算心事。一干同党见二人均未开口,以为规例如此,必俟对方话完始能发付,便由阿泉一气说将下去。蔡乌龟还在想阿彭口齿不弱,必有回击,哪知阿泉话完以后,连问阿彭:“所说可是真话?”阿彭呆在那里,低着个头,竟会一句话也答不上来。照此情形,分明不真也是真的。等花四姑盘算好了心思,觉出情势不妙,不论终局如何,先自丢人:粉头蛇犯了最重规条,对方并非无理,要派他认罪服输,这话如何出口?心方着急,蔡乌龟已自忍耐不住羞忿,方怒喝:“狗仔胡说放屁!阿彭快把前事照实说来。”金线阿泉已对众高声说道:“邢师父命我传话:
    今日之事,在场诸位高亲贵友、老少英雄,想已看见这位弟兄自知理短,没什么话说了吧?不过今日之事决非几句话可了。双方只是应景,不过话要说明。我想主人也说不出什么道理,不必再做过场,爽爽脆脆各归本帮。由小而大,一个对一个,借着这好地方,冤有头,债有主,各寻一个了断。什么叫讲理?胜者为强。诸位看是好么?”话未说完,邢党自不必说,连蔡、花两党也有赞好附和的。
    蔡乌龟怒火中烧,愤不可遏,纵身一跃,飞落当场,戟指阿泉,怒喝“狗仔”,方要动凶。阿泉一闪避开,插手冷笑喝道:“姓蔡的,放光棍点!前面有比道行筋骨的地方,你不服气,我们到对台上走。如在这里倚势逞强,你不要脸,我却不能叫天下英雄见笑。要觉丢脸难过,你拿刀来棚我三百六十个窟窿,看我金线阿泉可会哼哈?”蔡乌龟原是怒极失智,吃阿泉这一来,自知丢人失礼。适才自居先辈,连和邢飞鼠对话都不屑于,令徒代说,如何亲身出去与对方徒弟交手?强忍怒火喝道:“我不值打杀你这狗仔,我只问你本身来路?”阿泉冷笑答道:“你不用装腔,妄自尊大,假作问我本身师父,日后去寻理性,好下台么,实告诉你这老乌龟,休看我年纪轻,你还差得远呢。”
    说时,邢飞鼠惟恐对方蛮横,阿泉当场吃亏,虽然说出去是体面,到底受伤,也相继纵出,忙插口道:“话已说明,有什么道理请到对面台上,邢某奉陪就是。”说罢,也不再答理,双手一拱,朝上一个环揖,说道:“有劳主人和诸位高朋盛意,此时不必再以口舌分计曲直。就算邢某不听吩咐,前台候教如何?”说罢,回身径和阿泉双双下台,回转原位而去。蔡乌龟老大不是意思,回顾徒弟阿彭,仍是低头呆立,已丢大人,当众不好施为,低喝一声“快滚”,一面就着对方的话,已朝上座一拱,厉声说道:
    “多蒙主人厚意解劝,不料邢飞鼠如此狂横可恶,便他服输我也不了。现在什么话也不用说,只好借着主人现成地方和他分个高下了。”花四姑也早把话想好,将手一举,答礼道:“蔡兄弟请先归座,我自有个道理。”蔡乌龟应诺,回往东看台而去。
    那阿彭站在台口,始终没有出声,乘着花、蔡二人问答之际,倏地往台下一跳,似想逃走神气。一于蔡家党徒,谁也不知他为何如此虎头蛇尾?全都恨他给本帮丢人,又知师父必不容他好死。虽不便当众下手擒拿,但想将他圈住,事完再向蔡乌龟下令处死,猛发觉他乘乱欲逃,如何能容?内有两党徒,素日手辣心狠,立即下台装着迎他回座,意欲堵截,暗用阴毒手法先把他弄成残废,押回台去,少时再作计较。
    偏巧这时,由村外进来一伙化子,内有三人胁下俱夹有一个麻布卷,看不出是哪一面的,一窝蜂似进来,直奔当中主台,恰将阿彭隔断。二徒恐他逃走,还想由人丛中挤将过去,才一挨近,内中一个胁夹布卷的好似不快,微微将身略挺。两徒党猛觉一股极大的力量平空直撞过来,当时口甜头晕,再也立身不住,身于直往后退,几乎跌倒。等强立定,再看阿彭已乘乱溜走,不知去向。那十余个化子到了四台中心,也不朝主人打招呼,为首三人将胁下黄麻布卷取出,拿在手里一抖,各是八九个麻袋,做三叠铺在地上,然后背向主台,面朝擂台一坐,下余八九个也各由腰间解下麻袋铺地,分列两旁坐下,好似东西两台谁也不帮,又非作客,只是来看热闹神气。蔡乌龟刚回东看台,因往回走,气忿头上没有留意,刚向徒党发令:“速将阿彭狗仔看住。”正值追截阿彭的两人回去悄告蔡乌龟,说“台下来了怪人”,不欲再寻阿彭晦气,暗中留神查看。花四姑送走蔡乌龟,正待双方发话,忽见来了这伙化子,定睛一认,二人原都识货,俱各大吃一惊。蔡乌龟恃有妖僧妖道,还不怎样,花四姑却想:今日之事大糟!不论结局胜负,自己从此多事,一定无疑,心中叫不迭的冤枉苦。嗣见来人居中,面向擂台而坐,好似并非定有主见和谁为难,心才略放。事前托大,忘此要着,没请人家,对方自行到场,不以客礼自居,此时如再答理定找无趣,势成骑虎,想了想只得任之。所幸帮手厉害,飞剑法术神奇,管他日后如何,且眼前争了体面,然后相机行事。
    想到这里,心中一横,便起身走向台口,朝两边客台把手一扬,高声说道:“诸位老弟兄和门下后辈。徒子徒孙,请勿喧哗,听我老婆子一言。上半年广、浙两帮弟兄结下怨仇,为念本行义气和老祖前人所留家规,想给双方和解,免动干戈。但我老婆子洗手多年,又在五年前封闭山门,上了黄麻章表。虽念老祖前人恩德,供奉越发虔谨,照理已不能算是正经家门里的人。为恐说出来无人信报,因想今年今日是我落地日子,每年照例都有不少高朋贵友光临,正好约请两帮老弟兄到此,借着各路长老英雄会面,了结此事。没想到双方各执一说,两不相让。事情到这地步,我也无法再说什么话。不过双方都是成名人物,与寻常同行争执、打架不同。既凭手脚争道理,前面便是讲台,不论本人师徒或是外场朋友,也不论是比道行法力、兵器拳脚,均请依照规矩,一个对一个,捉对儿分个高下。讲台虽不算小,出场的人终不宜过多。尤其双方均要相称,自问不是对手,可以不必出去,免得自寻死路。还有此次双方约请高朋贵友甚多,主台上好些来客俱是蔡老兄弟的至友,浙帮也有不少老少英雄在内,十九不是本行的人。双方人众本领相差悬远,高的大高,低的太低,彼此不知深浅,先出场的人岂不吃亏?事情无论多大,终有一个了局。老婆于不才,忝居主人,在未动手以前,先代双方约定,既是本行的事,又是徒弟惹祸,理应由双方徒弟先见高低。这场如有一方大败,自问不敌,再请双方高朋贵友登场。两场人数、次数不限,如都一方大败,那也就不必再往下比,死活存亡,一切都听胜家处置,更无话说,如这两场不相上下,再由双方为首之人登场,各自出题比斗。诸位以为如何?”
    起初花、蔡二人密谋,只想凭着人多势众,妖人飞剑邪法将对方镇住,杀了邢飞鼠,另派徒党去接全浙团头之位,并没想多伤人命。及见对方不但能手甚多,并把意想不到的有名异人招了好几个来,事是越闹越大,自己不能再照前定,一味逞强行事。身是土著,家业在此,一旦互相屠杀,死伤多人终是不好。知道蔡乌龟年老荒淫,酒色淘虚,决不能似昔年武勇,既恐双方混杀群殴,又恐邢飞鼠指名要蔡乌龟斗,所以这等说法。
    说完一看,蔡乌龟早站在东台口恭候回答,立即应声“遵命”。邢飞鼠自回西台原座,便和在座诸人说笑,若无其事。直到蔡乌龟答完了话,才由金线阿泉走向台口,说:
    “邢师父和诸位前辈命我传话,今天的事都须办完,无论谁前谁后、如何比法,俱是一样。难得好些老前辈、远客光临,赏看热闹,正好请作临场。主人自叫广帮先派人吧。”
    阿泉说完退后。
    狮王雷应等西台诸宾,虽和邢党这面所请诸人有好些位是;日交,无如双方业已翻脸,就待动手,劝是没法劝,自己是应花家之请而来,自然不便再留,只得朝众人客套几句,纷纷起身向主台上退去。对面蔡乌龟不知花四姑老谋远虑,存有深心,恨不能一出手便将西客台仇敌杀个落花流水,一听先令徒弟出场,口虽应诺,心中还嫌迟缓,不能遽快所欲。无如除吕、郭二人外,几个最厉害的都是花四姑请来,主人已费心力不少,未便拂逆。转念一想,早晚一样,如比徒弟,无论哪一省也没广帮人多,先给对方看一厉害,挫他锐气也好。答完话退回座去,刚要唤人出场,旁立二十多个恶徒已齐声讨令出场。这些恶徒俱是广帮千中选一的好手,各人都有一身奇异技能。内有三个最厉害的,乃蔡乌龟师兄雷州隐居丐首、蛇王陈长生的嫡传弟子,还有两个是广西帮真山老丐的爱徒,论本领真比蔡乌龟还高,都是凭着情面和重礼聘请而来,混在诸恶徒队中以装门面,防备对方要主对主、兵对兵分别较量的。
    蔡乌龟生性好胜,见众徒党纷纷讨令,心想自己在广帮称雄多年,虽然都是自己人,这头一阵本应差亲传徒弟出去,才免日后旁人议论。但是仇人徒党决非弱者,况有丐仙吕瑄的徒弟混在其内,更非易与。若令单人出去,头场先败也未免不好看。略微盘算,便令手下五方大岁中的东方大岁八臂花郎罗洪章、北方太岁毒蛇神唐阿妹,连同广西帮借将象山老丐叶文生的徒弟铁手钩连郁潮生一同出场。这三人各有奇技在身,尤其是后两人,除一身好武功外,各驯养了一条未曾拔牙酥筋的毒蛇,咬人立死,矫疾如风。在蔡乌龟的心意,浙帮徒党纵有能手,这类毒蛇定制不住,照规矩又不能使用家伙,当然非败不可,自己这面再不济也有两人获胜,好歹先抢他一个锐气再说,心计原极周到。
    浙帮素来文弱,邢飞鼠因这次名为同行乞丐相斗,实际双方所约皆江湖异人、绿林健者,到了真正动起手来,连自己也不过是应名承头,够得上出场与否尚不一定,一心只在对付对方那些妖僧怪道身上打算,没料到花四姑来这一手,会令双方主体人先见一阵,又以浙帮丐徒真有奇才异能之士无多,事前无什准备,虽带有二三十个徒党,俱是随时执役供奔走的,固不尽是无能之辈,要讲逞口舌、卖打、比道行还能应付,真要上场比武,却多半不是敌人对手。只有一个金线阿泉,还是新近才看出他身手矫捷异常,像是软硬功夫俱有根底,到底深浅如何尚自难说。主人已自出题,明知花四姑看透浙帮弱点才有此举,但就本题立论,说不出拒却的话。自己这面,丐仙吕暄所带一干门徒虽然个个身怀奇技,本领高强,无奈不是本帮徒党,不到双方主体见过胜负,不便使他出场,只好硬着头皮拼输一场,打算挑三个胆大心细、口才灵巧、效忠师门、不惜性命的本帮徒弟出场相机应敌。
    这时对方已派三人,已由东客台纵落当中空地,先驰向正面主台之下,朝花四姑等上面诸首恶,左腿朝前,单腿半跪,同时右手齐眉,横掌外反,各行了一个本行重礼,猛一翻身,便向主台对面的大擂台驰去,相隔还有两丈左右,脚尖点处,只听飕飕飕三声,便箭一般射到了南面台上,各把双手作罢圈揖,再朝西客台一拱,发起话来。蔡乌龟素性豪奢,又是千里远来有心炫耀,这三人俱是一色的打扮,每人一件上等锦绫拼缝成的千行富贵花斜披肩上,内里一件玄色贡缎的密扣单紧身,却用金银彩线织成破裂碎补的条纹,下穿一条玄色缎裤,也是故意用彩线织些补丁在上面。各光着一双脚,穿一双丝麻合织的假草鞋,一顶与鞋同货料的草帽,帽沿当中绣着一个寸许大小、三角形的本门符标,用两根彩丝带系向颈间,反挂背上,另外佩着随身兵刃和应用的东西,奔驰纵跃,矫捷如飞,远望和三只花蝴蝶相似,端的威风气概。
    邢飞鼠见对方猖狂,方要发令派人出场,忽听丐仙吕暄冷笑道:“原来别人的徒弟也可充数么?这厮带有活东西,徒儿们哪个愿意帮这一场,可推两人出来。”说罢,便有两丐徒低应了一声,蜇到前面讨令。同时金线阿泉也向邢飞鼠道:“蔡贼无耻,头阵便请外人出场,我阿泉前去会他。”三人恰好同时开口。邢飞鼠听丐仙如此说法,料无差错,将身微欠,说声“有劳”。阿泉同了两丐徒便往台下纵落,从容先往主台走去。
    四外众人一看,双方穿着和举止神情真个差到太远。先前三人,名为花子,实则全身打扮想是上等材料制成,那手工钱更比料子还贵得多,休说花子,便寻常人家也穿不起,神态又是那么威武;后出场这三人,阿泉虽穿得破;日,衣履也还洗刷洁净,人也神气;另外两人却和烧香庙会上所见花子一般无二。身量都不甚高,一个穿着一身补丁重叠的短衣裤,头发半秃,长着稀落落几丛短发,腰间斜插着一个粗麻套,长约二尺,内里好似藏有兵器,虽然风尘肮脏,双瞳炯炯,神光足满,看去还有几分精神;另一个生得面黄如蜡,目光发死,走起路来两腿发僵,一点也不灵活,右手并似残废,和鸡爪一般,一动不动拳向胸前,所穿黄葛旧长衫,洗得尚还洁净,只是宽大异常,太不称身,腰背之间隆起了好几道,好似缠有东西,如软兵器之类,下身穿着一条短裤,露出两条创伤累累瘦削如柴的腿和一双赤脚。妙在是一人一个步法,零落盘跚走来,到了正台前面。方料他们和前三人一样,向主台上花四姑等行礼交代,哪知道三人连正眼也未朝上观看,只朝台前当中麻袋上盘坐的三个花子,单腿前屈,各行一礼,一句话也未说,便自回身,缓步往擂台前走去。花四姑看那三人,除阿泉面貌极熟,年纪姓名却又不对外,下余两花子也看不出他路数,明知对方有心无礼,使己难堪,当此双方引满待发之际,也无从计较,只好气在心里。
    两台相隔约有十丈。阿泉等行动缓慢,那两花子,貌相身材尤极狠琐瘦弱,连花、蔡等行家俱当阿泉能够动手,那两花子俱是奉命出场卖打、比道行的,并未看出深浅。
    阿泉等走到擂台梯下,台上三人等得不耐,各自横眉狞目,冷笑不已。阿泉等也不理他,仍若无事,一步一步顺着台梯走了上去。这类对敌,到了台上照例互相交代两句,问明动手动嘴或比道行,再各按所说行事。如比武力,一两照面,自问能敌便即交手,否则一任双方毒打,讲究打死不哼一声。眼力好而又光棍点的,只一对面便分出敌我强弱,更连手都不交,往地下一躺,听凭敌人处置,直到对方用尽方法,已然血肉糜烂或是晕死过去,总未输口,中间人也发了话,这才罢手。虽然一强一弱,却算两无胜负,而出手的一个无论本领多大,均行撇开,算是被卖打的一个拼掉,当日便不再登场,只能另换别人再上。每遇自己这面武力不济,多用此法去当掉敌人方面好手。可是这顿打,比起官家非刑还要厉害。双方仇怨再要一深,更是无所不用其极,一个打输了,口稍一哼哈,便累全体同丢大人,更不能再施故技,必须以力和人硬当,本是不济才行此法,自然十九非败不可,侥幸获胜,也不光鲜。所以不到万分无法决不出此,而上去的人,都是千中选一的胆勇敢死之士。
    蔡党这面都料浙帮人才太少,无可奈何出此下策,暗忖:这么几根瘦骨头也敢卖弄?
    就你们不怕死,当不住我们好手大多,看你能拼掉几个?何况我们这几个辣手先就吃不消呢。心存藐视,益发趾高气扬,来人已然上台走近身侧,还只斜眼瞟着,毫不理睬。
    阿泉见状还不怎样,那同行秃花子首先把怪眼一翻,面带不屑之容,阴阳怪气说道:
    “喂,这头一场就你们三个出来么?要盘道,张口;要比武,动手;要比道行,就使出来;要讲卖打,就倒下,等七大爷收拾你。要是明白一点,心中害怕,就滚回去,另换几个皮骨结实点的来,休得呆在这里装腔作势。”
    那广西帮借将铁手钩连郁潮生,年将半百,久在象山老丐叶文生门下,见多识广,人甚阴骛沉着,早疑心到对方怎么不济也有两个好手,未必头一场便令死士卖打,虽然狂做,暗中却留了神,及听秃丐如此说法,便知料中,敌人好整以暇,并非豁出送死,有意去硬卖强,善者不来,来者不善,立把适才轻视之念去掉。这等局面,对方说话往往难听,闻言只自打量敌人,心中盘算,少时对付哪一个可操必胜,免得初出场便给师父丢脸,一点也未动火。那五方大岁中的八臂花郎罗洪章和毒蛇神唐阿妹,:一个性如烈火,一个生性毒辣,都是目中无人,骄横已惯,把来人看得不值半文,如何听得下这一套大话!罗洪章首先暴怒,喝道:“不知死活的狗仔,竟敢口发狂言!凭你三个狗仔,也不用费什事,怎么都能取你狗命。”说罢便要动手。阿泉等三人未及发话,唐阿妹较有心机,见郁潮生对己使眼色,忽想起对方口出大言,也许有点门道,忙插口拦道:
    “大哥且慢,叫他通名领死。无论比什么,由他说,我们全应好了。”
    秃丐把秃脑袋一晃,指着郁潮生哈哈笑道:“你不用朝这两个死坯挤眉弄眼,你也一样,不能整身子回广西。他叫金线阿泉,这是我哥哥黄阿六,我是你秃爷阿七。你们三个叫什么名字,我们用不着问,不过比什么还是你们先说的好,要由我们挑,你们更死得快,活不成了。”罗、唐二人一听敌人名字甚生,从未听过,也不知是真是假,同声怒道:“狗仔既不肯说,那你们就过来一对一个,分开来上好了。”
    金线阿泉和黄阿六始终在旁好笑,任凭双方斗口,一言不发。待罗、唐二人一说“过来”,黄阿六朝阿泉把嘴一歪,暗示令他对付罗洪章,自己对付郁潮生,于是各就一个,将手一扬,各往一边走去,匀出地方单打,却把秃阿七和唐阿妹留在当地。照例人分开后,互相找好地方,对面立定,还有几句交代才能动手。秃阿七和唐阿妹本立得近,唐阿妹因忿秃阿七无礼可厌,想等另两对人立好方位然后较量,不屑和他多说,只对面站住。哪知遇见对头,秃阿七比他还要心辣手快,这同台分立几步路,霎眼工夫都等不及,口中咕道:“人已分开,不知还等什么?要害怕,回去多好。”
    唐阿妹看他好似自言自语,用话挖苦,刚怒喝道:“要打就打,谁还要怕你不成!”
    话未说完,耳听秃阿七口应得一个“好”字,声到人到,疾如飘风,人已纵身横来。唐阿妹万不料来势如此迅速,骤出不意,暗道“不好”,忙即纵身闪避,已自无及,眼前一花,啪的一声,面颊上早挨了一掌重的,打得半边脸上当时红肿老高,两太阳穴直冒金星。当时怒火中烧,纵过一旁,戟指怒骂:“你…你…不要脸的狗仔!竟敢暗算伤人么?”秃阿七笑道:“你不是催我打么?打了你又埋怨。你白瞎眼,当着面挨打都看不出,谁晴算你来?你才不要脸呢!要觉打不过,或是躺下或是回去,要不就须应我的话,不能活着回去了。”说时,唐阿妹因吃这一掌打晕,觉着左边牙齿已有好些活动,内腮肉也被牙齿挫碎了两处,又疼又头昏,只管愤怒急骂,一时护痛,竟忘了向前动手,及听敌人还口嘲骂,才想起说错了话,平日自负口齿伶俐,身手矫捷,才一上场便丢人吃亏,心中恨毒,怒喝:“该死的狗仔!如不将你碎尸万段,不是人生父母养的!”随说,纵身过去,迎面就是一拳。秃阿七笑道:“我看你不像是人生父母养的,真个不知死活,那就由你。”边说边还手,打将起来。
    唐阿妹练就七十七手大圣拳,武功本好,先前只是骤出不意,轻敌吃亏,这一真动上手,看出敌人貌相身材虽是狠琐,武功却是精奇,不禁大吃一“惊,不敢怠慢,也把全副本领施展出来。暂时双方扯个平手。一个是上来吃亏,恨极仇敌,立意制死报仇,身边虽带有异物,无如上来骄敌,以为几下便可将他打倒,不值费那大事,此时如若停手改比别的,无形中先输了一个头筹。对方又是无名之辈,面子上不大好看;对方再要推说不会这个,借此下台溜走,仇报不成,必还吃人挖苦,闹个输面。没奈何,只好仍在拳脚上找,真恨不能把吃奶气力全用出来。一个是丐仙高足,身怀绝技,游刃有余,有心拿敌人取笑个够,到头再下辣手,表面上看似半斤八两不相上下,实则暗中胜负早定。
    这时两面三对人都打到了急处,只见六条人影兔起鹘落,星丸跳掷,捉对儿在擂台上滚来滚去,哪分出谁胜谁负?这场恶斗猛烈异常,除了双方敌人手脚相触,发出连珠般的微响外,三面看台上人,邢党方面早看出自己人的身手万无败理;蔡党方面又认为出场三人不是别有拿手,便是身藏异物,即便拳脚吃了亏,最后仍可制敌于死。各有各的心思,有恃无恐,都只定眼看着,一点声息全无。
    似这样打了半个多时辰,唐阿妹渐渐觉出敌人本领实比己高,万难取胜,尤其是嘴上刻毒,不时说出两句挖苦话,真令人听了生气,情知再打下去决难讨好,敌人的手法又狠又阴,少时再为所伤,丢人更大,没奈何怒喝一声:“且住!”双手挡过来势,跟着纵退出去,脚才落地,还未开口,秃阿七也如影随形,跟踪纵到,迎面将手一晃。唐阿妹防他追打,忙用手挡,喘吁吁厉声怒喝:“我有话,说完了再打!”哪知秃阿七竟是假的,手一晃便自收势,诡笑道:“我逗你玩的,不要害怕,有话只说,有屁且放,你还没到回老家的时候呢。你造那多的孽,就这么打死你,哪有这样便宜的事!”
    唐阿妹吃他引逗挖苦,急不得恼不得,心中恼恨已极,怒喝:“秃狗仔少放狗屁!
    我是因为两下本领差不多,这样打不完有什意思?换个花样,你敢来么?”秃阿七笑道:
    “这你就快回老家了,你不是想把你身后那害人的玩意拿出现世么?早说多好,何苦累得气都喘不过来?有什法子你使吧,我等着。”说罢,将手一叉腰,蹲下身去。唐阿妹见那神气,活似久惯乞讨的无赖花子委顿在地,怒喝:“起来!”秃阿七笑嘻嘻道:
    “打了一阵打累了,我也歇歇,看你闹什花样,起来作什?”唐阿妹怒道:“这样不行,我那青王神厉害,一出来你就没命。事前不对你说明,当着天下英雄,还当我暗算你不成?”秃阿七笑道:“没关系,什么样活东西我都见过,不信会有那样厉害。少挨时候,只管放出来我见识见识。再把我那个癞泥鳅、癞蛤蟆随便放一个出来,就够你受用了。”
    唐阿妹又道:“这是你说的。我那青王神不喜欢跳动,我和你打了这一阵,它在囊里已然怒极,我如放它出来,见了生人,必不再要我说什么话,上前就咬,窜起来比风还快。你却留个神,不要只顾说大话,落个死不明白。”秃阿七仍是贼忒嘻嘻诡笑道:
    “你不用吹气冒泡,一条小青蛇儿有什么稀罕!明明那死泥鳅经不得跳动,你怕它出来装死,丢你的人,想缓一缓性,却来向我卖什么臭人情!”唐阿妹一半因是断定蛇一出现,秃阿七十九没有活路;一半也为蛇具特性,随着自己跳动太急,初出时往往昏昏如睡,必须自己发令催逼激怒,方始暴起伤敌,减却好些威势,并且自己也累得气喘,见秃阿七神情懈怠,乐得借这说话工夫缓一缓气,蛇也宁静一会。闻言知遇行家,心方愧忿,忽觉蛇在腰间伸屈移动,力甚刚劲,知已犯性欲出。那蛇从小喂养,颇有灵性,那么凶毒之物,独对自己驯善异常。日常围在腰间鱼皮软袋以内,除非遇见别的厉害同类或是以前斗过的仇人,在囊中闻出气味,向例不会这样强挣发威,心中奇怪。暗查敌人,仍是蹲在地上,待理不理地斜视着自己,腰间虽有一个二尺长的粗麻套,形式粗扁,颇似藏着成对的兵刃,绝不似什活物,所穿衣裤破旧肥大,敞腿赤足,更无可异之处。照行规,双方如以异物毒蛇出斗,对方无论是多厉害,除用自己所养蛇龟出敌外,只能用手擒搏,决不能使用家伙。断定秃阿七必是擒蛇高手,故此有恃无恐。却没料到自己所养乃是异种,人被咬中,因是见血立死,周身更有逆鳞毒刺,手万动它不得,只不知那蛇因何挣动\心一寻思,瞥见敌人方面的黄阿六和同党广西借将郁潮生斗向擂台一角,也各舍去拳脚,放了异物毒蛇出来。必是那蛇闻见气味所致,与面前敌人无干。
    念头才转,腰问毒蛇挣势愈猛,再迟便须破囊而出,秃阿七又在谈笑催促,不暇往台角细看,忙把腰间鱼皮软囊锁口一拉,口中嘘的一声,喝道:“秃狗仔细!我那青王神来了。”一言未毕,丝丝连声,一条七八尺长细长如拇指的奇形毒蛇,已由囊中滑了出来。蛇在唐阿妹腰囊中本盘有好几匝,出时却是迅速已极。唐阿妹一边解囊呼蛇出斗,一面左手伸向身畔,。取了一个鱼皮手套戴上,身子往旁一闪。秃阿七见那毒蛇身子细长,蛇头独大,其形如铲,作乌金色,两腮甚阔,红信睒睒,火焰一般吞吐不休;额间一对红睛精光四射,自颈以下通体青色,油光滑亮;脊中心,由头至尾一行倒刺,又细又短,宛如钢针,锐利非常;腹侧两溜逆鳞,随着两腮帮子鼓动,时时起伏。身子看去刚劲非常,动作绝快。内行眼里一望而知,是条奇毒而又猛恶非常的异种怪蛇。
    秃阿七乃丐仙门下初传弟子之一,对于收伏蛇蚁、驱役异物具有特长,与同上场的黄面阿六功力相等,医道甚精,时常起死回生,乃江西两异丐,数十年前便随丐仙吕瑄混迹风尘,滑稽玩世,游戏人间,专以行医济人为务。自从丐仙因见门下品类不齐,枭驾并集,时有害群之马在外为恶,清理门户之后,鉴于阿六、阿七弟兄二人有功无过,向道坚诚,心地尤佳,便在暗中授以真诀,令往王屋山中寻一山洞坐关清修。入山多年,不曾在外走动。以前在江湖上行事隐秘,屡易姓名,貌又不扬,外人知道他们的极少。
    这次原为坐关期满,想见师父重请教益,路上闻说广、浙两帮丐首各约江湖上能手异人,在金华北山女铁丐花四姑家讲理比斗;丐仙和一千;日日同师兄弟,应了上天竺侠丐邢飞鼠之约,也在其内。阿六兄弟本和邢飞鼠是故交至好,又听师父在彼,跟踪赶来,恰好当天早上赶到。路遇邢飞鼠手下徒党,问明双方约会时刻。因丐仙向例不喜和常人一起,中午便是会期,此时去了决寻不见人,也没往晤邢飞鼠,到了会前时许,径往北山走去,恰与丐仙师徒先后相遇。分别拜见之后,领了机宜,混在人群之中,一同入内。
    蔡党三人一出场,丐仙看出内有两人身藏毒物,非人力所敌。这头一场,必须先给敌人一个厉害,以挫他的威势。知道阿六弟兄生具奇癖,最喜驯养龟蛇异兽,已有多年,多厉害的毒蛇异物,俱能克制,便即授意,令其出斗。说也凑巧,二人以前俱都养有异物毒蛇之类,自从奉命王屋山中修炼,因所驯养各物多半凶猛奇毒,如放出去,虽然平日教练得好,已有灵性,不奉命不敢伤人,一则异类野性,终是难测;况又本来恶物,离开自己日子一久,知它犯性不犯?即或能不犯性伤人,这类毒恶之物为人所遇,也必不容,一想除去,必被情急反噬,伤人必众。为此除去,又觉相随驯养多年,并无过恶,于心不忍。好在所养各物俱晓人意,兄弟商议结果,就在山中觅地豢养。这次出山寻师,本想一齐封闭洞中,不带出来。因内中有两三样异物最是灵异,日常守在阿六兄弟身侧,寸步不离,一人坐关时,有两次夜间入定,受毒蛇猛兽侵袭,俱为所杀,功劳甚大,所下的粪和口沫,又是治毒疮的圣药,行时又在旁再三呜啸,盘舞作势。二人见它追随不舍,加以用处颇多,便带了来。
    唐阿妹自负所养毒蛇猛恶奇毒,对方虽是内行,擒蛇圣手也无用处,如以别的龟蛇毒物来斗,更是送死,所以气焰甚高。因那蛇头如铲,名为麻姑铲,又叫青罡鞭,遇敌时,在地上微一盘旋,把方铲怪头左右一摆,便和箭一般朝人头颈间窜去,一口咬定便自不放,非把人血吸完或是同场另有敌人未死,决不松口。奇毒无比,只被咬中,见血万无生理。尤厉害是,从头到尾,在当中脊背一行倒钩、两腹逆鳞之外,另还隐有无数可以随意起伏的倒须钩刺。身在空中,能够上下横直转侧。对方身法任多灵巧,即便闪开头颈要害,也必被它横身扬尾横击侧绕,略被沾上便即缠紧,力大异常,多坚壮的牛虎,俱可勒缠为两段,身坚如铁,刀斧所不能伤。照例见敌即扑,绝不迟延,况当发怒外挣之际。
    唐阿妹当它出时,势子必较平日还要猛烈,蛇一落地,便即迅速闪开一旁,以防钩挂衣服,挡毒蛇去势。一心还想看那毒蛇坚缠秃丐,咬颈吸血,满地打滚的活剧。不曾想那蛇并不似往日怒极发威时,下半身还未落到地上,前身才一着地,瞥见敌人,身子一翻,头便高昂腾起,全身似箭一般迎面窜去。自从腰间鱼皮软袋内往下一滑,落到地上,只把蛇头昂起尺许,柱在地上,以下蛇身旋风般连打几个圆圈,便做一盘蟠在地上。
    虽也目射凶光,嘘嘘乱叫,看那神情,分明有些怯敌。目光所注也与往常不同,只注定敌人蹲伏之处,并非颈间致命所在,好似另有厉害仇敌,志不在此。再往对面秃阿七一看,依然蹲伏在彼,两只鬼眼半睁半闭,背上斜插的仍似兵刃一类死物,毫无动弹。细看脚底,并无异状,心中好生奇怪,不知敌人闹什么把戏。见蛇作势,盘踞昂立,久不前进,忍不住照着往日驱蛇出斗惯例,吹了两声哨子,口中连喊:“阿青快上!”那蛇只管两腮乱鼓,状似忿怒已极,一任主人催迫,全不理会。
    唐阿妹见状,觉着吹了一阵大气,蛇放出来却是这样无用,面子难堪,一时心中有气,便将那戴有皮套的手朝蛇头颈间拍去。本意催它出斗,谁知那蛇心有畏忌,竟不敢先发,依然不动。唐阿妹越发有气,竟用平日制蛇之法,施展辣手迫使上前。刚想伸手去捏蛇的七寸,那蛇似早防到有此一着,猛朝主人发威,身子一躬,昂首直上,大有情急反噬之势。唐阿妹做梦也未想到,豢养教练多年的灵物会有这一着!事起仓促,骤不及防,蛇的功力又是与年俱进,此时如真犯性,事前没有准备,还真无法制它。吓得喊声“不好”,慌不迭往侧窜去。总算那蛇还念主人恩义,只怪不该逼它送死,又要防范面前敌人,一吓退便即收势,没有追逐。
    唐阿妹纵落一旁,惊魂乍定,忽听对面笑道:“我当你弄这条小泥鳅有多厉害呢,原来只会欺吓养主,见不得人。这样东西也当活宝一样拿出来,当着人前现世!它此时自顾不暇,不会咬你,快回来吧。再如害怕,我秃于替你收拾它好了。”唐阿妹一听敌人发话讥嘲,益发羞愤难当,怒喝:“秃狗休狂!我这青王神脾气古怪,向例欺强压硬,不愿伤害软弱,又爱干净,见你蹲在地上,一堆脓包,又臭又脏,可怜神气,没看在眼里。是真的,你敢站起来撩拨它吗?”秃阿七冷笑道:“不要脸的畜生!死在临头,还要口出狂言。我如站起来,连你带这臭泥鳅早没命了。不过适才听你吹了一阵大气,心想也许有点门道,打算容你施展个够,免得死后叫屈,说我心急,没容你卖弄。阎王早对你下了拘票,怕死得慢么?你如有什么家私,快显出来,单凭这条臭泥鳅,那是找死!
    趁早把命拿来,还许保得一具尸首。”
    唐阿妹怒火攻心,如何肯信!仍自怒喝:“秃狗!只凭口舌发狂,有什用处!是好的,和我青王神一,斗,我便服你。双方都有不少高朋贵友,没的耽误别人工夫。”秃阿七哈哈笑道:“秃老爷弄死这条臭泥鳅,何须亲自下手?你既只有这点家私,那就快了。”说罢,手往裆中一拍,说道:“小乖乖不要急,这会该出去了。那穿花衣服的不是好人,莫要放他逃走。”说时,金线阿泉、黄阿六二人已各占了上风。一个用重手法将敌人打伤。一个和敌人连比各种技能,俱占胜着;中间敌人放出毒物,吃黄阿六用气功将毒物双眼打瞎,跟着一劈空掌砍死,因看在敌人师父分上,未肯将自己所养三眼神涂放出。借比兵刃为由,暗中连点了两次。敌人见他手下留情,不便再行恋战,只得交代几句过场,带愧下台,连原座都未回便自走去。晃眼之间,蔡党三人出场,倒有两人先行惨败。
    唐阿妹见状心正发慌,不是意思,忽听敌人口风忽转,竟似身边也藏有活物,猛想起今日毒蛇怯敌之状,料知来者不善。心中一惊,不愿再看别人,忙定睛往前注视时,只见秃阿七说完并未起立,只将那件长大破旧的衣衫前摆往上微撩,跟着一声极难听的鬼啼,由衣服底下窜出一个怪物来。
    那怪物通身红紫密鳞,似蛇非蛇,身长才只三尺。一个扁头,宽约一二寸。嘴如蛤蟆,上下利齿之外,唇边另有两个钩钳频频开合。合起来,阔口恰好封住,浑成一体;开时,两钳对分,口张处便有一根如意头的黑长信子,箭一般突伸出来,开合吞吐之间迅速异常。前额生着三只碧绿怪眼,自颈至腹,前半尺许身子扁平,两边各有一列短足,极似蜈蚣形相,看去十分刚劲有力。腹部一段,身更宽扁。后半身方是蛇形,越往下越细;到了尾梢,忽作两歧,可以勾转。通体萤光闪闪,神态甚是丑恶。才一出现,对面毒蛇身子盘得更紧,和饼一般,全没一点缝隙,蛇头也渐低下,只剩半尺许昂立在中,两腮起伏更急,目射凶光,注定怪物,通体都在颤动,好似又恨又怕神气。那怪物和蛇相隔只得丈许,出时一溜烟似便到了毒蛇面前,秃阿七说了句“慢点”,便即停住。
    唐阿妹见这怪物从未见过,毒蛇如此害怕,料定凶多吉少。事已至此,说不出不算来,正在心想毒计,意欲暗算。秃阿七笑道:“你认得我这玩意么?”唐阿妹已然气馁,仍硬着头皮喝道:“这类小龟,深山里有的是,谁把它放在眼里!你如以为是个活宝,我将青王神收起来,准弄死给你看好了。”秃阿七笑道:“难怪你不知道,这叫三眼神徐。多厉害的蛇蟒,遇见它便没了命。你自己都保不住,还想保全你那小泥鳅么,它已遇见定头星,除了等死,不会再听你的话了。不信你就收它一回试试。”
    唐阿妹已知遇见克星,所说无一虚话。又见那毒蛇蓄怒畏缩之状,从未见过,有心保全,再用杀手暗算对方毒龟。惟恐毒蛇已为所制,众目之下一不听命,再和适才一样倔强反噬,丢人更大,还许为蛇所杀。心中一迟疑,对面三眼神狳想似候久不耐,三只怪眼齐射凶光,注定毒蛇一瞬不瞬,前身十二对蜈蚣脚不住摇撼,寨饵乱响,身后勾尾长鞭一起一落,打得台板叭叭山响,当中宽扁肚皮不时发威怒鼓,最粗时竟有二尺方圆,腹背密鳞本如叠瓦,也片片倒竖,有似猖立,比初见时格外威猛。那毒蛇越发呆首紧蟠,宛如僵死,全无生气。
    唐阿妹情知不妙,一时情急,猛生毒计,豁出那蛇不要,口里低说:“我却不信。”
    冷不防猛地口打往日收蛇入袋的暗令,将有皮套的手往下一伸,抓起蛇的七寸,照准秃阿七迎面甩去,口中方喝:“送你受用!”那蛇原是怕极对头,耳闻入袋嘘声,虽不敢动,一心还盼主人好意,许能带它逃走,所以抓起时并未倔强。及至将手一甩,那毒蛇本是灵物,动作之时又急又猛,见主人一甩,想似知道心存叵测,要借它一命去害敌人,急怒恨毒,在空中一挺,那条长七八尺、铁鞭一样的身于,立即猛舒开来。唐阿妹原想自己下手极快,骤出人蛇双方意料,将蛇甩出,只敌人身子一被蛇挨近,便无幸理。哪知他快,蛇势更快,惊悸忘魂之下,恨主人绝情,猛发暴怒,随手才甩出去,身子一挺一顺,后单身往横里一扫,势疾如电。唐阿妹见一尾鞭扫到,方觉不妙,想要纵开,已自无及,竟被尾梢扫中腰际,当时痛彻心肺,方怪叫得一声,上衣已被蛇身逆鳞倒刺钩住,就势前身凌空,猛缩回来,方欲反噬主人泄愤。
    地上三眼神徐更是目锐势猛,心思灵巧,善通人意,尤其那左右两排蜈蚣脚,爪上有蹼,走伏时看不出来,纵起时张开,比鹅掌还宽,能够凌空招展划行。中段扁腹又能鼓气收放,具有浮空之力,随意转侧飞行,无不如意,矫捷非常。三只怪眼早把毒蛇全身注定,一半待机追扑,一半听候主人之命。一见毒蛇被人抓起,立即暴怒发威,更不再等主人发令,一声儿啼般的怪啸,照准毒蛇飞纵上去,恰也同时扑到。神徐上时,原已觑准尺寸,恰与那蛇迎个对面,势疾如电。毒蛇躲已无及,知难幸免,情急之下,不愿再反噬主人,欲向仇敌拼命,猛张毒吻,迎头便咬。说时迟,那时快!神涂的两排利爪已抱向毒蛇身上,见它张嘴来咬,简直未怎理会,分列唇边的两只钩钳倏地合拢,恰将蛇颈七寸做一圈紧紧箍住。那蛇吃这一夹,便和死了一样,张着一张血口,利齿如钉,不能合拢,一根血也似红的长信,笔直伸出口外好几寸长,也缩不回去,只将一双晶明有光的凶眼怒视仇敌,下半身钩住主人衣服未放,中半身连连颤动,好似痛极神情。
    唐阿妹见蛇反噬,衣服又被钩住,知道一被咬中便无生路,情急逃命,正欲用重手法打蛇要害,倏地眼前一花,毒蛇已被神徐抱紧。惊悸之余,猛一动念,意欲乘着双方恶斗纠结,就势猛下毒手,一齐打死。手刚扬起,那三眼神狳何等机警厉害,动作神速无比,只得主人之命出阵,敌人一被相中,休想活命!前身两排利爪抱住毒蛇,就势身子往上一挺,后半身上翻,那条长尾早反甩过来。唐阿妹百忙中防为蛇身毒刺所伤,又是用戴皮套的左手由横里发出,明是下落之势,却没防到对头身灵如电,就着蛇身使劲,反尾往头上打来,势绝神速。手未发出,先觉头上风声,连想躲的念头都未容转,脑门上便中了一尾鞭。神徐尾钩奇毒,锋利如刀,力又极大。唐阿妹当时痛晕发麻,神志已迷,未忘仇怨,两手用力往外一斫,一手斫向蛇的腹际。蛇怒急护痛,下半身猛力一挣,豁喇一声,将尾梢所带衣服撕下一大片来,身便离了人身,带着破衣往上一甩,恰被神狳尾钩迎着。互相绞结,一同坠落台上。唐阿妹另一手便自打空,随身歪倒,仆地不起。
    那时神狳唇边钩钳依然紧嵌蛇颈未放。蛇口仍是开张,红信突伸,也未缩回。双方一到地上,神狳便把腹部贴地,前半身抱蛇的上半身,面对着面直竖起来,那蛇要害吃仇敌紧紧夹住,威力大逊,强奋余力,两尾对绞以后,愈成强弩之末,形态虽仍猛恶,身已任凭摆布,除上下受制,痛极皮鳞乱颤外,更无反抗之力。神狳动作极快,两排利爪刚紧抱蛇身举起,阔口开处,口中长信电也似射出,舌尖如意头便将蛇的信子裹住,吮咂有声,一直往前卷去,直向蛇口伸入,蛇信也随着消化。只见那蛇始而疼得喉中吁吁惨呼,两眼突鼓,似要冒出火来,等信子被神徐长信消尽,伸入喉间,便不再有声息颤动。神狳两钳忽舒,扁头往前一探,猛张大口,将蛇连头咬紧,通没丝毫缝隙,跟着扁肚一鼓一收,似在往里猛吸。眼看毒蛇那么强健的长身,由头自尾逐渐收缩,好似内里血肉俱被神狳吸去一般。似这样约有四五次,神徐两排蜈蚣脚爪本来紧抱蛇身,忽往左右一分,三眼怒凸,胸腹一鼓一收之际,只听声如裂帛,嘶的一响,跟着波的一声爆响,同时蛇尾甩处,那毒蛇便被甩起,笔也似直搭向台板之上。神狳扁头再往起一扬,那蛇便似蜕脱一般,做一条线,自颈以下直裂到尾,蛇的内身骨脱皮而出,甩将起来,内中血肉已被吸尽,一丝不见,只是一串蛇骨,势如长蛇归洞,往神徐阔扁大口里投去。
    狳口外两只钩钳相助拨入,舞动如飞,晃眼全尽。神狳怪口一合,两钳交叉,将阔唇封闭,嘴嚼有声,口腮略微鼓动,便自咽下,台上只剩了一张蛇皮。
    唐阿妹人已死去。被神徐尾钩所击之处,头上裂有两个小洞,黄水外流。这原不多一会的事。蔡党中人见派出去的党羽斗了一阵,忽然败亡俱尽,愤怒已极。二次派出的人还未起身,唐阿妹尸身由伤处起,已由暗赤色转成通体紫黑了。秃阿七知道三眼神徐这类通灵毒物,敌党纵养有别的毒龟毒蛇,决非其敌,见蛇已被徐咽完,笑道:“今天这一顿,总够你享受了吧?还不去把那厮所中的毒收去,留在这里害人不成!”神徐叫了一声,随纵向唐阿妹身旁,刚将大口张开,伸出那如意头的长信搭向唐阿妹伤处,忽见台下连纵上来两个蔡党,看神气似想将唐阿妹尸身抬走,刚纵上台,正值神狳纵过,意似畏怯,呆得一呆。内中一个生得貌相甚是凶横,猛伸手拔出身后钢刀,手指阿七正要发话,地上神徐首便昂起。倏地一条人影由斜刺里飞来,落到那人前面,指着神涂怒喝道:“花徐儿不许乱动!他不配我们动手,这是来抬死人的。快将毒收去,由他抬走,好让别人找场,没的耽误了工夫。”
    神徐闻言,方始将头垂下,仍吐长信搭向唐阿妹的伤口。这发话人正是黄阿六。说时,阿七见神狳将头昂起,喊声“不好”,相继纵到,朝那人喝道:“你在在蔡乌龟门下,怎也不知轻重利害!死人毒没收去,谁敢沾身,休想活命!我养这小玩意比人还灵。
    休看你这把切菜刀快,不信你斫一下试试,看能伤它点皮不能?无故找死,何苦来呢?”
    那人也是广帮恶丐中二路人物,奉了蔡乌龟之命,率领十余名同党,专任救护受伤徒党,抬回死尸,人最粗鲁,先见另一同党受了重伤,跟着唐阿妹受伤倒地,也不知他死活。
    因知对方劲敌,忙率另外三人分头抢上台来救护。看出唐阿妹已死,本就愤急,又见神徐张口吐信搭向死人身上,误以为要对死人加害,吸他血肉,越发有气。照规矩,一场斗过,双方便须发话另议,似此恶物,无人能敌,便须另外换人,此时双方全未吐口,本不应动手,自恃身有宝刀,想为唐阿妹报仇,抓着伤害死人犯规的错,就势一刀将神狳除去。不料话未出口,两个强敌先后纵到,话又极为难听,益发火上添油,大怒道:
    “唐师哥自不小心,误被毒龟弄死。我不信这东西能吃我这一刀。你这秃狗崽,吹这大气作什么!”
    秃阿七笑道:“你不信么?这个容易,我不值与你计较。现时死人毒已吸尽,叫你那同伴先把尸首搭走,就让你斫两刀试试。”随喊:“小乖过来,这厮不信你皮骨硬,让他斫一刀试试,不许还手!”那神狳刚把死人的毒用口吸完,闻言竟似懂得人话,走了过来。那人见状,料知不假,一则心仍有些犯惑,又想自己刀快,许能斫死,即或不伤,此非真比,至多被他轻笑,也无大害,话已出口无法收回,便命同党去抬死尸,心想:此刀能够斫铁立碎,何况自己这把子力气,断无不伤之理!当时心气一壮,喝道:
    “这是你叫我斫的!”说罢,运足平生之力,观准狳颈,一刀斫下,只听克的一声,手臂震得生疼,神狳只瞪着三只怪眼望着他、一丝不动。阿七哈哈大笑,那人又惊又愧,本想退走,一眼瞥见狳腹扁平,不住鼓动,好似甚软,以为此方是要害,不该斫它的头颈,心一后悔,又生毒念,口喝:“我再斫一刀试试!”声随刀下,二次猛运全力,右手一紧刀把,改砍为拥,朝着神狳腹扎去。这时阿六、阿七同了金线阿泉俱站台上,只等事完向众交代过场,见状方喝:“你找死么!”那人刀已发出,因看出神狳厉害,下手时虽自信十九成功,一样存有戒心。原意一刀刺死固妙,如刺不死,立即纵退,以防反口。原早打好退步,谁知刀到狳腹,竟似扎在一个极坚韧的东西上面,用力太猛,手被刀柄擦动生疼,狳腹仅仅扎处往里微凹,并未刺进,刚觉不好。
    就在这动念瞬息,刀还未及收回的当儿,猛觉手上一震,瞥见狳腹往外一鼓,力大异常。一人一狳,去势来势俱是极猛。那人骤不及防,连人带刀被震弹出好几步,身子一歪几乎跌倒台上,幸是武功还有根底,自知危急,于理又亏,慌不迭略稳身形,便往台下纵去。逃时还想顾颜面,口刚说得一句“改日再见”,猛又觉背上一股极劲的热气吹到,人已往下纵落,回头一看,阿七正在台口戟指说道:“这事便不怨我们。我弟兄养这玩意虽是凶毒,无故决不伤人。适才容他斫了一刀,乃是言明在先。有我弟兄的话,自然它不敢动。就不服气,也该对我们说好再行下手,不应突起暗算。如非我们强行止住,休想活命。现这人虽未为神狳所伤,但是狳口丹毒已然喷出。我们事前不知,无法拦阻,中毒深浅与否也不知道,只好由他去了。现在头场已然见了胜负。还是我三人告退,另换别位再上;还是蔡团头再派人出场,仍由我三人奉陪,悉随尊便。”
    说时,蔡乌龟见头场三人全都惨败,非死即伤,无一获胜,还有一人溜走,众目之下,早已羞愧难当,怒火中烧,不可遏止,有心想把所有妖僧妖道一齐请上场去,各施法术飞剑,杀他一个落花流水,无如花四姑虽然报应临头,转眼身败名裂,人亡家破,到底年老成精,饶有眼力,看出前头不像好兆。明知势成骑虎,欲罢不能,心中仍想谨慎从事,相机而行,以备事完留一退身之路。借着贵客临场格外礼敬,自己所约不算,连蔡党所约妖人都一齐请向正面主台之上,拿定主意,一个对一个,一场接一场,不令群殴混杀,全按上等行规,除了双方主体,未动手的人皆可不算仇敌。胜固快心荣耀,万一全数惨败,或是看出不行,也可收风,作为自己不服出头,向对方另讨过节,重订时限地方,二次再行比斗。这样做法,人虽丢定,却不至于累及身家,一败涂地。在座妖人,早吃稳住,借口:“身是主人,不能不照江湖规矩行事。尤其诸位神僧真人大名鼎鼎,更不可露小家子气。一见不胜,便即逞强出头,胜了也不光辉。务须说话算数,免使敌人轻视笑话。反正有诸位神僧仙长在场,万无不胜之理。出去越晚越有话说,也越威风。”因花四姑利口,善于酬应,礼数款待又极优厚,无不投其所好,来客人人尽欢。这伙妖僧妖道全被笼络,谁也不好意思不听她话。蔡党惨败,正面台上竟无~人越众出动。
    蔡乌龟见状,一想方败便请外人出场,也实不好意思,如要对方换人另比,无异说台上三人厉害难敌,低首认输。再者杀徒之仇如何报法?算来只另派人接场最好。怎奈对方养有毒物,连名都不知,唐阿妹那厉害的毒蛇,尚且连人惨死,如何能敌?心方寻思,旁立雷州帮恶丐、蛇王陈长生派来助场的两个门徒琶琶神崔大头、荷花仙郎汪桂,约了郁潮生的师兄铁剪手何文开,已朝自己打一招呼,便往台下纵去,刚往正面主台行礼交代,擂台上阿泉等三人也发出话来。这里蔡乌龟还未答话,邢党方面已有人接口喝道:“你们胡说!讲好任谁都各比一场,不能由我们坏了规矩。你们三人还不回来!”
    跟着纵下三人。阿泉等三人一听话里有因,便往台下纵落,回往西台而去。
    蔡乌龟见众仇人退走,方要发作,因定有例,话不好说,并且神徐厉害,胜败难知,心想换人也好,且捞回一场再说。话到口边,又复忍住,心还以为对方换出的人不能都养有毒物,崔、汪、何三人有名狠手,当不再败。哪知对方二次出场的俱是丐仙门下高弟,一个比一个厉害。内有丐仙吕暄最初所收六个高徒中的两个,一是在永康方岩和黑摩勒恶斗的断臂丐范显,一个是阴阳脸子邹阿洪,还有一个美少年,便是丐仙最末一个收来备传衣钵的卞莫邪,比阿泉,阿六、阿七等前上场三人,本领只在以上不在以下。
    尤其卞莫邪,不仅内外功都有极深造诣,井还精干剑术。偏这三人,范显是在南疆多年,邹阿洪近十多年随师卖药,不喜生事,卞莫邪形迹更是韬晦,一干蔡党均未见过。就花四姑门下党羽,也只少数听人说过,知道名头,见到过的人极少。
    蔡乌龟见对方三人,两个奇形怪状的花子,一个寒士打扮的英俊少年。上台以前,只同去正面台下,朝那麻袋上坐的几个老花子略微躬身,打个招呼便自回去,对于两台上那多有名人物,连正眼也未看,神情较前三人更做。虽料劲敌,浙帮中无此人物,无如自己所派也非全是本门,并且一较真更显己软。心还在想:凭二次出场这三人个个好手,只对方不再放出像方才一样的怪物,不论比哪一样,均不至于落个下风,怎么也捞点面子回来。正自寻思,恰好敌我双方同到正面台下。
    蔡党三人俱是久经大敌的成名人物,因见头场三人全遭挫败,心中虽然忿恨,却不敢再存轻敌之念,早已留心。老远看见对面三人走来,当头两个步法散漫,穿着神情和阿六、阿七差不多,虽然都似城厢中积年以乞讨为生的无赖花子,一个并还断了一条臂膀,二目神光却是炯炯流射。身后少年,看似文秀,走在晴天沙土地上,脚跟后面点尘不起。这些都与常人有异。行家眼里,只要细心查看,自瞒不过去。料是劲敌,本欲抢先登台发话,脚底暗中加劲,走得颇快。不料他到,人家也到,双方成了对面。照理自己应该先到,邢党三人脚底并未见加快,双方远近相差两丈左右,步法又是一快一慢,竟没看出敌人是怎么来的,当时也未怎觉察,便同把手一摆,作形礼让。原想对方必要还礼相让,然后一同登台,哪知邢党三人大模大样,竟连理也不理,自往台上走去。
    蔡党所派三人,以雷州恶丐陈长生的二弟子琵琶神崔大头本领最高,性情最暴;三徒弟荷花仙郎汪桂较次,却打得一手好暗器;铁剪手何文开本事和崔大头虽差不多,心思却最细密,见闻最多。一见对方不通情理,目中无人,却有了气。崔大头冷笑一声,正要发话,吃何文开打手势,暗中止住,同往台上纵去,心想:你不懂礼数,我便抢向前去!台高三丈,起步时敌人才只上了一半,又是循级而上。按说纵的人应该先到,崔。
    汪、陈三人面向台里,为显自己轻功,纵得又高又远。明明看见身由敌人头上飞越过去,哪知脚才点地,便听敌人身后发话。赶忙回头一看,三个敌人已在相隔不远的身后,作一字排开,面向台外。这才觉出敌人身法竟快得出奇。不用动手,即此已输了头着。众目之下,由不得愧忿交集。照规矩,又不能不容对方交代,只得守在旁边等着。
    偏生发话的一个正是那邹阿洪,一张阴阳脸子,加上一件破旧半长花子衣,东补一块,西搭一片,赤着一双泥腿,连草鞋都未穿一双,本就奇形怪状,引人发笑,偏又生就一张巧嘴,说起话来又诙谐又挖苦,叫人听了急不得恼不得,明是几句照例的过场,偏加上许多作料,连敌党中人也被引得暗中好笑不置。三人强捺住气把话听完,铁剪手何文开见崔大头已气得面容更变,恐他话说不当,节外生枝,引起敌人轻视,忙把崔、汪二人手一拉,自抢向前,把几句照例过场说完。一句话不加,暗示对方贫嘴薄舌,小家子气,不值一理,随即回身。范、邹、卞三人早不客气,先占了上首。
    三人见状,又是一气。崔大头忍不住忿怒,首先喝道:“你们这些鼠辈,平日里只会抢点残羹冷饭,欺软怕硬,目中无人,没见过什么世面,也不懂什江湖礼数,和你客气,反道怕你。双方都是三人,谁愿找谁领死,就滚过来吧!”阴阳脸邹阿洪笑嘻嘻道。
    “不要忙,我早把你这颗大头看上了。想找死容易,你也不打听好尊姓大名,到了阎王那里,问你怎么去的?再要想问就来不及了。”说时,独臂金刚范显早手指荷花仙郎汪桂笑道:“你是蔡乌龟养的兔子么?向你范爷撒娇,也跑出来送死。”汪桂最忌讳人说他兔子,闻言大怒,喝声:“你这六根儿不全的丑贼,也敢出口伤人,叫你知道小爷厉害!”说罢,纵身过去,待要动手。范显狞笑喝道:“你这雌不雄,也敢出来现世!要在这里来,我不把你蛋黄挖出来,我不姓范!”随说,早往一旁纵去。汪桂怒火中烧,跟踪纵过,打将起来。仍是铁剪手何文开较稳,先和卞莫邪互通姓名,然后同去一旁动手。
    三人倒有两对打上。反是崔大头头一个上前,偏遇见一个懈怠鬼,只是斗口,还没有动手,一见同伴已和敌人交手,又听说话气人,大怒喝道:“你这类无名鼠辈,有什问头!”说罢,扬手一掌打去。邹阿洪有心拦他,将身一晃;大喝:“我有话说!”崔大头只得住手道:“好嘛,有屁快放!”邹阿洪仍笑嘻嘻道:“你不要和我打么?满好!”随说,纵身就照脸上一巴掌。崔大头听他说头一句,又见那么阴阳怪气,只当底下还有话说,方欲催问,不想底下只说得“满好”二字,声到手到,身法又是绝快,骤出不意,闪躲无及,叭的一声,脆生生挨了一下满的,大半边肥脸立时浮肿老高,添了一个青紫色的巴掌印,口里牙齿也几被打落好几个,顺嘴流鲜血,气得两太阳穴直冒金星。赶即一边还手,一边怒骂:“不要脸的狗崽!暗算伤人,少时将你碎尸万段!”
    邹阿洪一边还手一边笑道:“你不是想快吗?我听你的,又不好了。自家武功不精,没有眼力,埋怨人有什么用处?我看你半边脸大,不好看相,有点恶心,莫如我代你把右半边脸也补上,索性教你头再长大些,显得你家坟地里有风水。少时阎王见你有这一颗出号大头,也格外看重一些。”说着说着,两手一分,纵身迎面又是一掌打去。崔大头生具神力,练过鹰爪功,双手和钢爪一样,人被抓上,筋骨皆裂,先受对方嘲笑,已是愤不可遏,上来又被巧算,挨了一下重的,如非练了一身硬功夫,就这一掌,便被打闷过去,越似火上添油,咬牙切齿,恨不能把敌人一把抓住,扯个粉碎。不料邹阿洪软硬功夫俱到了火候,知他力大,并不和他正经交手,不住窜前跃后,左纵右跳,得空便掏一下,一半拿他开心,身轻如燕,矫捷如猿。
    连经十多个回合,崔大头在自费了许多精神气力,连轻带重,白挨了六七下打,一下也没还上,敌人便宜话更说之不已,由不得越气越急,心越忙手越乱,益发捞摸不着。
    怒火头上,忽听这等说法,料定邹阿洪是要打他右脸,暗骂:“该死狗崽,我适才骤不及防,吃你占了一点便宜,再来只被我捞着,休想活命!”于是便留了神,恰好邹阿洪一掌朝右脸打来。崔大头也是久经大敌的有名人物,只管心中寻思,因见这人特别滑溜,已然连上了好几次大当,却也防到其中有诈,心想这厮如此狡猾,哪有打人先说之理?
    内中必又藏有声东击西的巧招。一见掌到,意欲将计就计,不真接招,只用右手虚晃一下,乘着敌人要变招未变招的当儿,就势用重手法,“乌龙探爪”,照准胸膛抓去。以为凭自己这手硬功,敌人纵有多好功夫,也必重伤无疑。
    谁知邹阿洪练就一双神目,手疾眼快,虚实相并,变化无穷,身法更是灵巧,最擅长是借劲使劲,蜻蜓点水,沾着便能飞起。左手去打右脸,右手去斜横胸前不动,以备接架应变之用。一双神目早将敌人上半身一齐照住,稍有动作便即看出。崔大头如若老老实实接招,邹阿洪知他力大,不与硬碰,还打不着,这一取巧,正好上当。邹阿洪人矮,知道纵起打人,身子悬空,最易吃亏,不惜下苦,将师父的飞鹰掌法学会,纵时早已备好退路。那一掌又是半实半虚,未使足力,见崔大头右手来隔,就势反手向下:抓住敌人右手,借劲使劲,猛地一个“白猿过桩”,暗藏“风飐杨花”的招式,手击敌人手臂,双脚连身向上斜飞,同时斜横胸前的右手,一个反背巴掌朝崔大头右脸打去,叭的一声,打个正着。就着打中这一点劲,左手一松,身子往敌人反手方一翻,口喊:
    “还是换右手打才公道!”声出人落,实如小乌斜飞,轻轻落向一旁。
    这原是瞬息间事,崔大头右手一隔,左手便抓,猛觉右手脉门一紧,左手抓了个空,敌人身手迅速如电,一切全出意料,连转念都不容,只觉眼前一花,人影飞舞,右脸便又着了一下重的,打得比前回还要厉害。当时半边牙齿全松,打落了两个,口中鲜血往外乱涌。怒焰中烧,忿怒欲狂,敌人尚在身侧,不顾疼痛,慌不迭舌头一伸,将断牙吐落,怒吼一声,凶神附体地凶狠狠便要扑将过去。邹阿洪将身一纵,闪开笑道:“大头鬼不要忙,先把你这狗牙收拾起来,再打不迟。如嫌手脚不行,再比别样也可。我定让你把全套猢狲把戏施展出来,再送你见阎王去。省你死后委屈,心不甘服。”崔大头如何还听这个,血口怒骂:“狗崽贼叫花!管比什么,到时自会取出。老子今日与你拼了!”邹阿洪原见他腰悬革囊,背上凸起一条,看出内藏兵刃暗器,此人身强力大,又练有一身硬功,欲凭手脚除他甚难,故意引他动家伙,以便下手。闻言正合心意,知已情急,准备拼命,既这等说法,不定何时突然取出发难,便留了神。
    阿洪一件特制的软硬兵器围在腰间,本极易取用,一面交手,一面早乘空把机簧拨开,只一扯一抖,立可摘下应用,主意打好,笑问道:“大头鬼,你急了么?实告诉你,你会硬功,我会软功轻功,还能借劲使劲。休说打我不中,就被你打上,也无非借你的手脚把我弹出去,喘口气仍就回来,向你缠夹不清,在自白费力生气,丝毫奈何我不得。
    你的功夫门道连同身上要害,因为我有一小师侄,练得便和你一样路道,所以非常清楚。
    现在不过是逗你玩,看中你这颗大头,借它煞煞手痒。等我逗得不耐烦了,只消和刚才一样,照准你这致命穴道来上一下,立刻了账。你要有别的花样,还是快使出来的好。”
    双方原是一边动手一边叫骂,崔大头自然也在还口。连挨两下重打,忿极之下,觉出敌人身轻手快,本就格外留心。阿洪说这些话又是别有深意,跳纵既速,两手尽是花招,说到要打致命穴道时,双手上下连指。崔大头不知是计,想借此试探自身要害。先前上过阿洪的当,这时话到手到,以为阿洪真知自身要穴,双方打得又正激烈,恐其重施故伎,又来一下,这练硬功夫人的要穴,关系存亡,不禁心惊,百忙中用手一护,恰被阿洪看破机密,知道十九不差,也不说破。又斗了五七回合,崔大头早就想取暗器,先吃阿洪逼住,匀不出手来,方想叫明停手,换了兵器再打。阿洪已将要穴探得,故意卖个破绽,喊声:“照打!”一个“猿猴摘果”,迎面纵起,照面门一拳打去,吃崔大头左手一格,一个右手当胸一挡掌横推出去。
    二人动手,阿洪也曾被大头打中过好几下。如换旁人,这类硬功掌法只中上一下,不死也必受伤,无如阿洪武功精纯,借劲卸力具有惊人特长,深得粘、弹二字口诀的三昧。敌人手到,十九仗着身法灵巧,不被打中。偶被打中,也是先有成算,将计就计,掌到身上,往里吸一口气,被打中处恰似身于本在敌人手上甩将出来,多大的力也使不上,如何会伤?等身手相接,敌人劲已卸去,再往外一鼓劲,就在这势急不容一瞬之际,一缩一绷,立时借劲使劲,和弹火一般弹将出去。崔大头也是屡次白打,无奈他何,心中气极,以为劲有大有小,决不能回回都用得那么合适,这次势子更急,用力愈猛,以为多少总可伤着一点,依然无效。阿洪本心给他缓手,见来势猛急,纵退时也加了劲,竟被弹退出三四丈远,再加数尺便到台下。
    阿洪落地笑骂道:“大头鬼,你轻一点啊!何苦把吃奶的气力都使出来,这有什么用呢,我要落到台下,一赌气不和你打了,你一个人干在台上,白挨两个嘴巴,找谁诉苦去呢?”阿洪这次纵得甚远,又不似先前,刚纵出去,脚一点地重又纵回原处。崔大头以为时机不可失去,忙即假装奋身追踪,乘机先将身旁竹叶飞刀悄悄取了五把在手内,纵时就势回手,把背上兵刃结扣扯脱。准备先发飞刀,跟手拔刀,给敌人一个冷不防,不问青红皂白,先把仇报了再说。
    阿洪明明看在眼里,安心使他出来丢丑,只装未见,也不过来,仍立台口,接口笑骂道:“大头鬼,你头重脚轻,留神跌倒中风,不是玩的。不要跳了,爬过来吧,我也可以歇上一歇,定定心再打。”说时迟,那时快!阿洪言还未了,崔大头身已纵起,落在阿洪前面丈许远近,落地便将飞刀发出。那刀共是五把,长三寸,宽才半寸,中有出风凹槽,两面开口,又薄又快,锋利异常。一发五把,分左右上中下五路,联翩飞出。
    发出时如急风之吹落叶,上下左右乱摇乱摆,势却迅急。专一声东击西,迷人眼目,遇上极难闪躲。中在人身,直钉横抹,不似别的暗器只照直打,又经毒药淬碾,见血无救。
    崔大头素虽凶横,轻易不肯妄用,实因受辱太甚,打又打人不过,仇深恨重,怒火中烧,誓不两立,才使将出来。照理,这等场面动手不胜,如换家伙,必须事先言明才不犯规。
    也是情急发横,满拟骤出不意,取时手法灵快,阿洪决未想到有此一着。此刀百发百中,何况又是五刀同发,相隔这近,敌人纵和自己一样,练就一身刀枪不入的硬功,也无法幸免。哪知敌人目光如电,身轻手快,为丐仙门下有数人物,表面若无其事,暗中早有戒备,落地不肯回纵便由于此,早就全神贯注在他这双手上。一见五片银光上下翻飞首尾相衔蜂拥而来,便知厉害。右手刚往起一抬,为首一刀已然飞向面门,喊声“不好”,翻身往台口倒跌下去。下余四刀全由身上掠过,飞落台下。
    崔大头见仇敌中了一刀,心方一快,猛瞥见台沿上挂有一双泥脚,暗忖:这狗崽明已刀中面门,万无生理,如何还能用脚跟倒挂全身?微一迟疑,把心一横,反正早晚是和敌人破脸混战,管什规矩!先将狗崽斫上几刀,也出恶气!随想,回手一扯,刚将身后合叶折刀拔下,甩开抖直。未及赶过,倏地人影一晃,仇人竟由台下翻身飞起,扬手就是一溜白光,飕的一声迎面飞来,势子又劲又急。说也真巧,崔大头如非有刀在手,不用再打,就这一下,早自丧命。
    原来阿洪不但武功精纯,人还机智谨慎,见识尤多,各种精奇暗器,俱知用法来历和那劲头,一见敌人所发暗器,与昔年凶僧大同和尚所练飞钹的手法一样,事出意料,没想到会是这类暗器,相隔这近,无论躲向何方俱都上当。自己虽有一身软硬功夫,仍不肯以身试险,急中生智,暗用本门“撮”字诀,专对付当中迎头一把,一面用大中二指将刀撮住,同时顺着来势假作中刀,仰面往台下翻倒,却用脚跟挂在台口,手法绝快,势子更巧,崔大头一点也未看出。阿洪悬身台口,耳听上面敌人动静,匆匆将刀顺过把手一看,暗骂:“好狠毒的狗贼!冲这把刀,也容你不得!”心念一动,随即挺身翻上,先将原刀回敬,口中笑骂道:“大头鬼!这样薄纸一样的破铁尺,也敢拿出现世?先还给你,再和你算账。”崔大头冷不防敌人没有受伤忽然纵起,还有暗器打出,心中大惊,慌不迭随手横刀一格,只防面门,没有很准,被刀背碰了一下,由耳旁侧飞过去,颤巍巍钉在台板之上,差点没被打中眼睛,端的险极;不禁又吓了一大跳。
    阿洪随又骂道:“大鬼头!那是你的修脚刀,还不快捡去!我等着你。你打不过,想换家伙,说话呀,我又不是没和你说。这样鬼头鬼脑,不给你师母娘现世吗!”崔大头越发愧忿难当,强颜答道:“我不也早和你这狗崽说么?老子什么时候想动家伙,就取出来。如今暗器比过,你要带有家伙,快取出来。要不,下台叫他去,老子等你!”
    阿洪见他人不过来,一边说话,刀交左手,知是又思偷取飞刀暗算,骂道:“不要脸的大头鬼!你等我不等,打累了想缓气么?没那便宜的事!”崔大头刚把手换过,还未反手取囊中暗器,阿洪话未说完,人已当先飞到。崔大头见阿洪纵过时空着双手,心想:
    这狗崽必是自恃硬功,却不知我此刀厉害。大喝一声,迎头一刀砍去。哪知阿洪故意如此,暗中早有准备,借这一纵,手往腰问一带,己把兵器卸下,随身甩起。双方势均猛急,不容缓手。大头阔面板刀刚往前砍,猛瞥见蛇也似一条黑影,带起茶杯大小、银光闪闪一团寒星,由敌人身畔斜飞而来。屡次吃亏,觉着敌人动作灵活,宛如鬼物,令人莫测,早自有点胆怯,骤出意外,没看出敌人用的是什么兵器,匆迫中待要收势改招,皑的一声,那团银光已是中在刀面上,觉着虎口震得生疼,如非力大,这一下几乎脱手,不禁大惊,慌不迭回刀往侧便纵。
    阿洪手中兵器,乃是一条海蛟筋所制,长约八尺,一头是精钢铸就的三角钢菱;一头是个尺许长的把手,粗约寸许,也是纯钢所制。柄后一头粗约三寸,中设机簧,极为精巧,内藏三十六根钢针、九只四寸来长的梭镖,百发百中,专破各种气功。名为银菱软鞭,又名阎罗判。舞到急处,宛如一团银光,滚转如飞。上面搂头盖顶,下面缠腿裹腰,遇见强敌不能取胜,只将鞭柄倒过,一按机簧,一镖九针相继飞出,如被使开,简直无法还手招架,无论软硬功夫多好,全都难敌,用处甚多。鞭梢三角钢菱乃三片合成,上有搭扣,不用时可以拆开,当根皮带系在腰间,衣服一遮,决看不出那是兵器,取势分合,均极灵便。
    崔大头做梦也没想到,敌人身边会有这等厉害的家伙,刚往侧面纵开,阿洪一鞭把刀荡开,更不容他缓势,跟着将鞭舞起,刷刷一连十几下,横三竖四扫将过去。只听呼呼风声,一团银光,上下左右,满台飞舞。崔大头从未见过这类家伙,如何能敌?几次用刀硬挡,均几被缠脱手,腿上还被扫中了一下,虽有一身硬功,也被砸得生疼,这才知道克星照命,敌人本领高强得多,正在手忙脚乱,心寒胆怯。
    那旁卞莫邪心善爱才,见一班蔡党都是一色上等绫罗现拼制的花底,狂做嚣张,一身匪气,独单铁剪手何文开,虽非寻常叫花装束,衣著却极朴素,面上也不带凶横之气,又问出是广西象山老丐叶文生的徒弟,前听师父说过,此人尚还直气,家规也好,便不想伤他。何文开先恨敌人言动狂做,又想为蔡党争回头一阵的面子,上来连施辣手,十来个照面之后,看出敌人年纪虽轻,武功却是极好,如凭真实本领,决非其敌,分明含有相让之意。百忙中再一瞟两个同伴,比自己还糟,一个和敌人各亮兵刃,已无还手之力;一个吃那断臂膀的耍得晕头转向,喘嘘嘘连气都缓不过来。知道这一场又非全数惨败不可,心中叫不迭的苦,暗骂:“蔡乌龟不晓事!自己这面明落下风,或是动横,或是认输派人接替,应该有个打算。反正是败,何苦强耗下去,看自己人受伤,还落一个不光棍!”想到这里,恰值崔大头被阿洪软鞭横七竖八一路乱打,逼得出了圈子,往何。
    卞二人动手之处退来。何文开一看形势不佳,再迟一会,自己或者无妨,但崔大头和荷花仙郎汪桂都非送在敌人手里不可。已然输定,犯不着再饶上两条命,忙卖一个破绽,将身纵出圈外,大喝:“朋友住手!”
    阿洪因崔大头凶横,身藏那么狠毒的暗器,立意除他,为恐中途滑脱,下手既急,口里还不住挖苦,使其无颜下台;一面觑准他那穴道要害和那一对凶睛,早想下手,听何文开一喝,便知敌人是想认输保命,如何能容?更不怠慢,将软鞭把柄倒转向外,乘着回鞭再打之势,一按机簧,那当头九针便连了三针出去。崔大头也是情急拼命,一边败退,一边也匀手取出飞刀,刚刚提起,猛觉眼前银丝一闪,知有暗器,想躲已自无及,当时胸胁问要穴和左眼一痛,心中大惊,手中刀便失了准头。阿洪飞身纵起,用鞭一挥,全都扫落一旁。紧跟着大头气功一破,两眼又瞎了一只,奇痛攻心,再也支持不住,怒吼一声,脱手一刀朝阿洪甩去,就势跌坐地上,闭目等死。
    另一旁,独臂金刚范显和荷花仙郎汪桂对敌。二人本领相差更远,本来打不到这久时候,因在上场以先受了祝三立和神偷葛鹰叮嘱,说今日之局,双方俱约有许多能手,成了骑虎之势,事已闹大,已不容善罢。对方所约,不是凶僧妖道,便是绿林中淫恶盗贼,好容易聚在一起,正好乘此时机,为世人除害,去他一个是一个。对方本想倚势逞强,借个题目,一言不合,便作为主人出头主持,与蔡党合在一起,同肆凶恶,将浙帮中人杀个落花流水。不曾想浙帮竟请来了好些意想不到的高人,虽因双方主要人物多半闻名已久,不曾见识过他的本领,非经动手,分辨不出谁强谁弱。先声夺人,到底也是心惊。快开场时,忽又来了闻名数十年的老前辈奇丐,双方谁也不加理睬,只把随身品级袋往主台下面一铺,按照行规,坐地观战,也测不透是什心意。想起奔走江湖数十年,费尽心力积建下的大片田业,稍一管施不当,便一败涂地,不可收拾,未免心胆更寒。
    这才拿话稳住一干首要妖邪,想仍按江湖规矩,一对一派出人来上台打擂,好使少时能够脱身事外,却没想到恶贯满盈,一时利令智昏,好名心胜,欺浙帮无人,又出多事,已成尾大不掉,凭蔡党派出的人,决非丐仙门下之敌。几场一败,势必羞恼成怒,哝使所约会剑术妖法的能手出敌,终于一拥齐上。只一混战,便成不了之局,何况又有十年前的仇人早在暗中潜伏,伺机而动,想要保全身家,置身事外,岂非作梦?可是浙帮这里虽当胜算居多,一则承平时际,不使一举杀戮多人,又恐一干妖邪情急,乱用飞剑邪法,不问青红皂白混杀一阵。诸位剑侠前辈万一照顾不到,纵然结局大胜,终是不免伤亡。为防此着,另由李、寇二老约请了一位剑仙,此时尚还未到,也想多挨一时。一则等人,二则可以乘机暗中观察,各人认定对手,以免少时敌我功力相差,有人吃亏。知道对方所派三人,如有一人先败,保不恼羞成怒,改全会邪法异术的强手出场接战。为此令范、邹、卞三人,不妨和敌人多对些时,务要同时取胜,免生别的枝节,以便接得人到,一举成功,大获全胜,并还全师而退。及与敌人一对手,汪桂竟差得多,心中有气,便只管拿他开心。
    其实汪桂本领也曾得过高人传授,并不甚弱,更发得一手好暗器,并非庸手,只比范显却是不如,加以平日淫凶骄妄,酒色淘虚,如何能是对手?他也和崔大头一样,先比拳脚,后比兵刃暗器,全都落了下风,吃了好些苦头,跌了个头晕眼花。他比崔大头却要灵巧,自知再打下去决无生路,本心就想喝住认输。无如范显早看透他无耻惜命,手法甚紧,逼得连气都透不转,如何能纵出圈去:正在气喘汗流,无计可施,忽听何文开喝住,心方暗幸有命。哪知范显心辣手狠,随时备就杀着,一听敌党喝住,便知再不下手,对方只一认输,立被滑脱,白费了一阵气力,便乘他匆促闪躲,不及发声应和之际,一翻怪眼一声狞笑,猛用重手法当胸抓去。汪桂见来势猛急,喘吁吁强挣出“朋友”
    两字,随手往上一格,本心是想告饶停手,底下话未出口。范显只知这次安心制他死命,与前几回杀着大不相同,又是独门硬臂,其坚如钢,敌人用手来格,竟连理也未理,独臂用力,手掌平舒,往下一按,口中“闷”的一声。汪桂方觉手臂格处骨痛如折,情知不好,赶急身往后仰,待要倒纵出去,敌人掌风已然压向胸前,心肺皆震,心方大惊。
    范显手掌已用全力下压,势疾如风。汪桂连转念的工夫都没有,只觉胸前似有千斤重力猛压下来,气堵窍闭,两太阳穴直冒金星,两眼发黑,一声也未及出口,当时七孔流血,仰落地上。
    铁剪手何文开见同上台三人死了两个,老大不是意思。如若不知进退,再斗下去,自己这条命一样白饶。再者这次师父答应借将,本是碍于情面,先并不知对方底细和所约之人,就此为蔡乌龟这类人把命送了,也实不值,师弟郁潮生先已败走,实是无颜再见蔡党的面,觉着还是走为上策,便对卞莫邪说道:“兄弟们学艺不精,不是老哥对手。
    适才本想招呼崔,汪二位一齐认输,保全本行义气。不料话说稍迟,刀枪无眼,致令崔、汪二位送了性命。各凭本领相拼,自无话说。按理我不应一人下台,一则今日多蒙老哥高抬贵手相让,再打下去也无结果,转不如揭开今日之局,改让别位高明人登场见个高下。兄弟暂且可去习练两三年,再行奉教的好。后会有期,兄弟去了!”说时,蔡党中人见自己这面又有两人惨死,个个愧忿交集,想报复主意。旁边守候救搭伤人的徒党早挤上台来,抢抬尸首。何文开恰好说完,也不使卞莫邪答言,把手一拱,乘乱往台后纵落,竟自出谷往村外走去。
    蔡党见他师兄弟二人俱是败在人手,不辞而别,暗中自有一些讥嘲,有的还主张追将回来质问:胜败常事,怎如此不义气?这时,蔡乌龟已气倒座上,心想:众妖人见他连败,许能拔刀相助。及至侧觑主台上一于妖僧恶道,果多怒形于色,中有两个和己交厚的已然起立,待要发话,似吃花四姑拦阻,互说了几句,重又坐下。再看中台三敌人已交代完了过场,各回西台去,心越气忿。其实,自己这面除几个极重要成名的人物人多认识,不能冒充徒党,俱往正面主台助威外,随在东台的能手尚多,纷告奋勇想要上场,正开口争出的尚不在内,只为两次连败,测不透敌人小一辈中,怎也会有这许多高手?惟恐随便遣人上场,三次再败,更是丢脸。
    正看着一干党羽踌躇,忽由身后闪过两人,同说道:“蔡老哥,浙帮上台的,我看多一半都是外人和吕花子门下。反正是这回事,论什本帮外人?索性放大方些,谁有本领谁就上去。暂时先由我二人代你去上一场,不行,你也别着急,求胜不在一时,我们的人还多着呢。再说各位神僧仙长俱都在此,没有不捞本的事,生气则甚?”
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